Il momentum è paragonabile alla prima legge del moto formulata da Isaac Newton: “Ciascun corpo persevera nel suo stato di quiete o di moto rettilineo uniforme, salvo che sia costretto a mutare quello stato da forze applicate ad esso”. Questa legge spiega che un oggetto a riposo tende a rimanere a riposo, mentre un oggetto in movimento tende a rimanere in movimento. Solo una forza esterna può cambiare il suo stato. Questa nota legge della fisica si applica anche agli investimenti. Nel contesto dei mercati finanziari, i titoli che hanno registrato una performance positiva negli ultimi tempi continueranno a farlo e quelli che hanno registrato una performance negativa continueranno a farlo fino a quando un catalizzatore non cambierà questa dinamica. Questo fenomeno è noto come effetto momentum.

1. Gli inizi del momentum 

Scoperto all'inizio degli anni '90 – piuttosto tardi rispetto ad altri stili d'investimento più tradizionali, come il growth o il value – lo stile momentum è stato seriamente evidenziato per la prima volta in un articolo di ricerca del Journal of Finance del 1993. Lo studio spiegava come le strategie di acquisto di titoli recentemente vincenti e di vendita di titoli recentemente perdenti avessero generato, tra il 1965 e il 1989, rendimenti a breve termine significativamente superiori a quelli del mercato statunitense nel suo complesso.

Questa ricerca fu all'epoca controversa, in quanto metteva in discussione le basi dell'approccio value investing di Benjamin Graham, che consisteva nel nascondere gli asset considerati a sconto rispetto al loro valore intrinseco. Eppure, l'approccio momentum è abbastanza logico: è più probabile che si arrivi nel bel mezzo di una tendenza già consolidata (al rialzo o al ribasso) piuttosto che in corrispondenza di un minimo o di un massimo di mercato. Per molto tempo, questo nuovo stile di investimento è stato poco valorizzato dagli investitori, nonostante le numerose ricerche accademiche, anche a causa della sua scarsa credibilità e del tradizionale potere esplicativo dei fondamentali.

Un titolo “momentum” soddisfa quindi criteri relativi alla tendenza al rialzo del suo titolo. Gli orizzonti di tendenza utilizzati per qualificare una strategia di momentum sono generalmente di 6 e 12 mesi (quelli utilizzati per l'indice MSCI World Momentum, ad esempio, ma solo 12 mesi per l'S&P 500 Momentum). Secondo alcune ricerche, sono interessanti anche i periodi di 3 e 9 mesi. 

2. La strategia di momentum funziona davvero? 

In termini di performance, il fattore momentum ha storicamente dimostrato un rendimento superiore a quello del mercato nel lungo termine. Man mano che l'orizzonte temporale si allunga, le probabilità di sovraperformare con un indice momentum aumentano. In ogni caso, questo è ciò che si è osservato in passato da oltre 70 anni.

Anche il produttore di indici MSCI ha creato indici fattoriali basati su questi diversi criteri. Possiamo notare che l'indice MSCI World Momentum supera il suo benchmark: l'MSCI World. Dal 1999 l'MSCI World Momentum ha generato una sovraperformance annualizzata di quasi il 3% rispetto all'MSCI World. 

Fonte: MSCI 

Questa performance non è stata ottenuta a spese del rischio (il rischio è qui misurato dalla volatilità), poiché l'indice MSCI World Momentum genera una migliore performance annualizzata per una deviazione standard annualizzata equivalente (14,96% all'anno rispetto al 14,98% dell'MSCI World nell'ultimo decennio).

Osserviamo risultati simili per l'indice S&P 500 Momentum rispetto all'S&P 500, con una performance netta e regolare per una volatilità comparabile. 

Fonti: Factset & S&P Global

Oltre ai Paesi sviluppati (MSCI World) e al mercato statunitense (S&P 500), il fattore momentum funziona anche sulla maggior parte dei mercati. Lo dimostrano i dati MSCI dell'ultimo decennio (2014-2024) con i dati sui prezzi. Osserviamo una migliore performance indipendentemente dal Paese o dalla zona geografica.

Fonte: MSCI 

Il fattore momentum funziona maggiormente quando una tendenza è chiaramente stabilita, come ad esempio un lungo mercato toro. In questi casi l'effetto momentum diverge dal benchmark (l'indice tradizionale) e ottiene le migliori performance. Al contrario, l'effetto momentum e gli indici creati con questo fattore hanno maggiori difficoltà nei mercati ribassisti e nelle inversioni di mercato (da rialzista a ribassista e viceversa). Ad esempio, le 50 società statunitensi con la migliore forza relativa (RS: relative strenght) – ovvero con la migliore performance negli ultimi 12 mesi secondo i criteri di James O'Shaughnessy (What works on Wall Street) – hanno sottoperformato il mercato azionario statunitense nel suo complesso nel periodo 2000-2003 (periodi cerchiati in rosso nella tabella), mentre hanno generalmente sovraperformato in modo significativo nei decenni precedenti (periodi cerchiati in verde nella tabella).

Fonte: What works on Wall Street

Inoltre, James O'Shaughnessy si è preso il tempo di dividere l'universo azionario statunitense in decili in base alla loro forza relativa. Nell'intero periodo 1951-2003, maggiore è la forza relativa (performance negli ultimi 12 mesi), maggiore è la performance nei 12 mesi successivi. Anche la performance cumulativa è più elevata nell'intero periodo osservato (1951-2003).

Fonte: What works on Wall Street

Oltretutto, questa performance può essere osservata anche negli anni che seguono, con una sovraperformance nei 5 anni successivi nel 58% dei casi e nei 10 anni successivi nel 67% dei casi.

Fonte: What works on Wall Street

3. La performance è in parte spiegata dalla psicologia

Questa significativa differenza di performance può essere spiegata almeno in parte dal comportamento degli investitori. Gli investitori (ma anche gli analisti finanziari) reagiscono talvolta in ritardo, seguendo l’effetto domino della pubblicazione di informazioni macro o microeconomiche. La revisione delle previsioni finanziarie e degli obiettivi di prezzo vengono effettuate gradualmente e con un certo ritardo nell'arco di diverse settimane, mesi e talvolta persino anni.

Un cambiamento di regime o una situazione dirompente su un settore o su un'azienda impiega quindi tempo per essere integrato nei prezzi di Borsa. È ciò che abbiamo visto recentemente nel settore dell'intelligenza artificiale e nell'industria europea delle armi. I catalizzatori ci sono, ma l'entità delle stime è difficile da valutare. Gli analisti e gli investitori tendono a essere prudenti all'inizio di una nuova tendenza e finiscono – man mano che le revisioni e il cambiamento di mentalità avanzano – per esagerare le loro previsioni e ambizioni. È allora che diventano avidi e troppo fiduciosi.

Lo stile momentum gode quindi di questo graduale aumento del potere delle previsioni finanziarie, ma anche dell'avidità degli investitori, che a volte trovano normale pagare 50 volte gli utili per un titolo oggi quando 12 mesi fa era a 10 volte gli utili. La storia che gli investitori si raccontano è di vitale importanza nella valutazione di un'azienda. Questa esagerazione al rialzo funziona allo stesso modo al ribasso sui titoli meno performanti. Se lo stile momentum non riduce il rischio, capitalizza il pregiudizio umano

4. Come integrare il momentum nel proprio approccio di selezione e gestione?

Fate un punto trimestrale (ogni 3 mesi), semestrale (ogni 6 mesi) e annuale (ogni 12 mesi) per osservare le azioni che sono salite di più e quelle che sono scese di più. Se cercate di riequilibrare il vostro portafoglio, non esitate ad alleggerire le azioni meno performanti e a rafforzare le azioni più performanti. È controintuitivo, ma funziona. Se siete indecisi tra due titoli da tenere, privilegiate quello con il momentum più forte sui diversi orizzonti temporali.

Tuttavia, il momentum non è uno strumento sufficiente per la gestione del rischio. È possibile combinare uno stile momentum con altri fattori d'investimento come la qualità, il valore, la crescita o la bassa volatilità. Se applicate correttamente, queste strategie possono migliorare ulteriormente la performance e ridurre il rischio associato.

Ancora una volta, il lavoro di James O'Shaughnessy (What works on Wall Street) illustra questo caso. Combinando la forza relativa (la sovraperformance del mercato azionario nel suo complesso negli ultimi 12 mesi) con criteri di valutazione (price-to-earnings ratio, price-to-sales ratio e price-to-book value ratio deboli) o di redditività (return on equity elevato), ad esempio, si migliora ulteriormente la performance, come si può vedere nel periodo 1951-2003: 

Fonte: What works on Wall Street

Su MarketScreener vi aiutiamo a individuare i titoli con il momentum più favorevole. L'elenco di stile di investimento momentum, aggiornato quotidianamente, elenca i migliori titoli momentum per Paese.

Infine, abbiamo una selezione trimestrale di Momentum Picks basata su un approccio Quality-Momentum. Questa selezione di titoli statunitensi ha sovraperformato gli indici statunitensi ampi come l'S&P 500 e il Nasdaq-100 sin dalla sua creazione.