Asarco, la società mineraria controllata dal conglomerato industriale Grupo Mexico, sta pianificando di riavviare la sua fonderia di rame inattiva negli Stati Uniti, dato che i prezzi del metallo rosso hanno raggiunto livelli record, hanno dichiarato a Reuters due fonti con conoscenza diretta dei piani dell'azienda.

Asarco, acquistata per la prima volta da Grupo Mexico nel 1999, è in trattative con i lavoratori sindacalizzati per riavviare la fonderia di Hayden in Arizona e le miniere di rame vicine, nonché la raffineria di Amarillo in Texas, hanno detto le fonti.

La riapertura di Hayden aumenterebbe la fornitura del metallo rosso chiave in tutto il Paese, che utilizza il doppio della quantità di rame raffinato che produce perché ha solo due fonderie nazionali: La fonderia Miami di Freeport McMoRan in Arizona e la fonderia Kennecott di Rio Tinto nello Utah.

Le fonti hanno detto che i recenti aumenti dei prezzi del rame hanno motivato Asarco a riavviare Hayden, data l'acuta necessità di fondere il rame negli Stati Uniti.

Il Grupo Mexico, con sede a Città del Messico, ha rifiutato di commentare.

Si prevede che la domanda di rame crescerà costantemente nei prossimi anni, alimentata in gran parte dalla transizione energetica pulita globale e dall'uso crescente dell'intelligenza artificiale. Le recenti impennate dei prezzi, tuttavia, sembrano essere guidate in parte dall'attività speculativa.

Il contratto di rame del mese anteriore più negoziato al Chicago Mercantile Exchange, noto anche come Comex, ha guadagnato il 24% da gennaio, raggiungendo il record di 5,1985 dollari per libbra questa settimana.

Il rally del Comex, superiore ai movimenti del London Metal Exchange e dello Shanghai Futures Exchange, è stato guidato da un'ondata speculativa che ha costretto coloro che avevano scommesso sul calo dei prezzi a coprire le loro posizioni.

I trader, tra cui Trafigura e IXM, si sono affannati a spedire il metallo ai magazzini del CME negli Stati Uniti per coprire le posizioni corte, ma il rame prodotto in Cina - che fonde metà del rame mondiale - non è consegnabile al CME. Anche il rame russo, che rappresenta il 60% delle scorte LME, non è consegnabile negli Stati Uniti.

MOTHBALLED

La fonderia di Asarco, situata a circa 100 miglia (161 km) a sud-ovest di Phoenix, non è stata pienamente operativa per più di quattro anni dopo uno sciopero della forza lavoro sindacalizzata. Presenta danni ambientali diffusi ed è considerata un sito di rifiuti pericolosi "Superfund" dall'Agenzia di Protezione Ambientale degli Stati Uniti.

Non è stato immediatamente chiaro quando Asarco prevede di riavviare ufficialmente le operazioni di fusione, ma l'azienda è in trattative con un sindacato che rappresenta i lavoratori dell'estrazione e della fusione, secondo una fonte. Asarco è concentrata sulla finalizzazione di un contratto con i minatori prima e con il personale della fonderia poi, ha aggiunto la fonte.

Lo scorso giugno, l'azienda ha richiesto un'estensione del permesso di qualità dell'aria della fonderia - che sarebbe scaduto a dicembre - ai funzionari statali e federali, una richiesta che è in fase di revisione.

Asarco ha recentemente ospitato una delegazione del Perù, il secondo Paese produttore di rame al mondo, presso la struttura, ha detto una fonte.

I concentrati delle vicine miniere Ray e Mission di Asarco sono venduti principalmente alle fonderie cinesi.

L'ultima volta che è stata operativa, Hayden aveva una capacità annuale di 300 milioni di libbre (136.078 tonnellate metriche) e trattava il rame estratto dalla miniera Ray.

Riprendendo la piena operatività della fonderia di Hayden, Asarco sarebbe in grado di trasformare quel concentrato in un prodotto noto come catodo di rame, che può essere utilizzato dalla sua raffineria di Amarillo, in Texas, per produrre vergelle e altri prodotti.

I catodi di rame a marchio "RAY" e "ATR" di Asarco potrebbero essere consegnati al Comex per la liquidazione del contratto.

I piani sottolineano anche la stretta offerta globale di concentrati di rame, una forma di minerale frantumato e flottato utilizzato dalle fonderie per produrre rame.

La carica di trattamento, un indicatore della disponibilità di concentrati di rame, è diventata negativa per la prima volta in aprile.

Gli Stati Uniti hanno prodotto 880.880 tonnellate metriche di rame raffinato lo scorso anno, secondo l'International Copper Study Group, sebbene abbiano importato 770.900 tonnellate metriche e consumato oltre 1,6 milioni di tonnellate metriche di rame raffinato.