La domanda è lecita. Considerato a lungo come un combustibile di transizione tra il carbone e le energie rinnovabili, il gas naturale si è in realtà affermato come il nuovo pilastro del mix energetico, grazie ai suoi numerosi vantaggi, tra cui l'abbondanza e il basso costo.

Inoltre, poiché il valore di una commodity è determinato principalmente dalla sua scarsità, sono proprio questi vantaggi a renderlo così interessante per gli investitori. In Nord America, la produzione in eccesso rispetto alla domanda deprime i prezzi da quasi vent'anni, da quando cioè si sono diffuse le trivellazioni di scisto.

In termini ambientali, negli ultimi due decenni, il passaggio dal carbone al gas naturale ha ridotto le emissioni pro capite di Co2 del 30% in Nord America. Nello stesso periodo, mentre la quota del gas è triplicata, la quota del carbone nella produzione di elettricità si è divisa per tre; la sostituzione dell'uno con l'altro è qui evidente.

La tendenza continuerà poiché 46 GW della produzione nordamericana di carbone saranno dismessi entro il 2030. Allo stesso tempo, il continente sta sviluppando infrastrutture di GNL per esportare la sua produzione interna di gas. Questa raddoppierà entro la fine del decennio, passando da 12,5 a 25 miliardi di piedi cubi al giorno.

Supercomputing, data center, veicoli elettrici e tutte le principali tendenze industriali del momento stanno determinando un forte aumento della domanda di gas. Negli Stati Uniti, i data center consumeranno il 2,5% della produzione nazionale di elettricità nel 2022. Questa quota triplicherà entro la fine del decennio, rappresentando una domanda aggiuntiva tra i 5 e i 10 miliardi di piedi cubi al giorno.

Per una prospettiva più ampia, questi elementi di mercato in Nord America vanno confrontati con quelli osservati in Cina. Lì, la produzione di elettricità è ancora assicurata per il 60% dal carbone. Un dato significativo: l'anno scorso, in media, venivano rilasciati permessi di costruzione per due nuove centrali a carbone ogni settimana.

La Cina è responsabile di un terzo delle emissioni globali di Co2. La sua seconda fonte di produzione di elettricità, l'energia idroelettrica, tende a diminuire drasticamente durante i periodi di siccità — che, ahimè, stanno diventando sempre più frequenti — mentre i suoi giganteschi parchi eolici, per definizione, producono solo a intermittenza.

La dipendenza del Regno di Mezzo dal carbone rimane quindi un motivo di preoccupazione. Questo spiega in gran parte perché la produzione pro capite di Co2 del Paese è triplicata dall'inizio del secolo. A lungo termine, il Paese dovrebbe avviare un processo di sostituzione del carbone con il gas simile a quello osservato in Nord America.

La recente iniziativa di Xi Jinping di avvicinarsi ai Paesi del Golfo non è probabilmente estranea a questo imperativo strategico.