Il Premier cinese Li Qiang ha dato il via alla sua visita di quattro giorni in Australia domenica, annunciando che Pechino fornirà una nuova coppia di panda allo zoo australiano di Adelaide, dopo che l'attuale coppia sarà tornata in Cina alla fine di quest'anno.

Li, il secondo funzionario più alto in grado della Cina, è arrivato nella capitale dello Stato dell'Australia del Sud nella tarda serata di sabato, affermando che le relazioni bilaterali sono "tornate in carreggiata", mentre iniziava il primo viaggio di un premier cinese in Australia in sette anni.

La Cina, il principale partner commerciale dell'Australia, ha imposto restrizioni su una serie di esportazioni australiane di prodotti agricoli e minerali nel 2020, durante una disputa diplomatica che ora si è in gran parte attenuata.

Domenica, la prima tappa ufficiale di Li è stata la visita ad una coppia di panda in prestito dalla Cina allo zoo di Adelaide, dove la televisione Australian Broadcasting Corp ha mostrato la folla riunita, alcuni sventolando bandiere cinesi, mentre altri reggevano cartelli con la scritta "Basta con la propaganda dei panda".

Allo zoo, Li ha annunciato che i panda torneranno in Cina a novembre e che lo zoo potrà scegliere due nuovi panda giganti, ha riferito l'agenzia di stampa ufficiale cinese Xinhua.

I panda, Fu Ni e Wang Wang, si trovano allo zoo dal 2009 ma non si sono riprodotti con successo, secondo l'ABC.

Li sarà poi a pranzo con gli esportatori di vino dell'Australia Meridionale, fino a poco tempo fa esclusi dal mercato cinese in una disputa che ha sospeso 20 miliardi di dollari australiani (13 miliardi di dollari) di esportazioni di prodotti agricoli e minerali l'anno scorso.

In precedenza, domenica, il Ministro degli Esteri australiano Penny Wong ha dichiarato che la visita di Li è "davvero importante" per mostrare la stabilizzazione dei legami tra i due principali partner commerciali.

"Arriva dopo due anni di lavoro molto deliberato e molto paziente da parte di questo Governo per portare a una stabilizzazione delle relazioni", ha detto Wong all'ABC.

Per quanto riguarda i panda, Wong ha detto che gli animali "sono stati una parte importante della vita di molte famiglie di Adelaide".

Lunedì, Li visiterà la capitale Canberra per un incontro con il Primo Ministro Anthony Albanese e poi farà una sosta nello Stato minerario dell'Australia Occidentale, ricco di ferro.

L'Australia è il maggior fornitore di minerale di ferro alla Cina, che ha investito in progetti minerari australiani, anche se alcuni recenti investimenti cinesi in minerali critici sono stati bloccati dall'Australia per motivi di interesse nazionale.

Li è arrivato dalla Nuova Zelanda, dove ha evidenziato la domanda cinese di prodotti agricoli del Paese.

Canberra e Wellington stanno cercando di bilanciare il commercio con le preoccupazioni per la sicurezza regionale sulle ambizioni della Cina nelle isole del Pacifico e su questioni come i diritti umani nel contestato Mar Cinese Meridionale. (Servizio di Sam McKeith a Sydney; Editing di Lincoln Feast).