Boeing e la NASA hanno risolto due problemi tecnici sulla navicella spaziale Starliner dell'azienda, tra cui una "vulnerabilità di progettazione" che richiede una soluzione temporanea, per rimettere la capsula in carreggiata per la sua prima missione con due astronauti nello spazio, hanno detto venerdì i funzionari.

La prima missione con equipaggio di Starliner, un test ad alto rischio ora previsto per il 1° giugno, è stata fatta deragliare all'inizio del mese da una piccola perdita di elio rilevata nel suo sistema di propulsione ore prima del decollo dalla Florida. Dopo due settimane di controlli supplementari, i funzionari hanno scoperto che la perdita non rappresenta un rischio importante per gli astronauti.

"Non si tratta di un problema di sicurezza del volo per noi, e crediamo di avere una condizione ben compresa che possiamo gestire", ha detto il capo dello Starliner di Boeing, Mark Nappi, ai giornalisti durante una conferenza stampa.

Il primo volo con equipaggio di Starliner, a lungo ritardato, con a bordo gli astronauti della NASA Suni Williams e Butch Wilmore, è una missione di prova finale prima che la NASA possa certificare il veicolo spaziale per i viaggi di routine degli astronauti da e verso la Stazione Spaziale Internazionale. Diventerebbe la seconda capsula per equipaggio degli Stati Uniti insieme alla Crew Dragon di SpaceX, che inizierà a far volare gli esseri umani nel 2020.

La ricerca di Boeing e della NASA sulla perdita di elio ha portato gli ingegneri a scoprire un ulteriore problema nel sistema di propulsione di Starliner, che il capo dell'equipaggio commerciale della NASA Steve Stich ha definito una "vulnerabilità di progettazione".

La modellazione ha mostrato che una serie di problemi a cascata, ma molto improbabile, durante una missione potrebbe eliminare i propulsori di riserva della capsula e renderla incapace di tornare in sicurezza sulla Terra. Una correzione del software ha offerto una soluzione temporanea per la missione, ma Boeing e la NASA discuteranno se sia necessaria una riprogettazione più profonda prima dei voli futuri, hanno detto i funzionari.

"È supportato dai dati di test, è supportato dai dati di volo e la modellazione di guida e navigazione ha rafforzato il fatto che questa tecnica funzionerà", ha detto Nappi, aggiungendo che gli astronauti hanno testato il sistema dopo la correzione.

Questo problema più ampio e la risoluzione ad hoc hanno spinto la NASA a richiedere un'ulteriore Flight Readiness Review, un incontro approfondito della durata di un giorno tra i funzionari dell'agenzia, gli ingegneri di Boeing e gli analisti indipendenti per giustificare la sicurezza di Starliner per il volo.

L'incontro è previsto per mercoledì, tre giorni prima dell'orario di lancio previsto da Boeing per il 1° giugno, alle 12.25 ET. Se necessario, Starliner ha anche la possibilità di volare il 2, 5 e 6 giugno.

Boeing, che inizialmente aveva tentato di lanciare Starliner il 6 maggio, si trova ad affrontare pressioni per realizzare una di queste date di inizio giugno.

Qualsiasi ritardo rispetto al 6 giugno potrebbe innescare settimane o potenzialmente mesi di ulteriori ritardi, perché alcuni elementi deperibili dovrebbero essere sostituiti su Starliner e sul suo razzo Atlas 5, costruito dalla joint venture Boeing-Lockheed United Launch Alliance (ULA).

Questo inizierebbe a scontrarsi con altre priorità programmate da ULA sulla sua rampa di lancio, come il primo lancio di Amazon dei suoi satelliti Kuiper e il secondo volo di ULA del suo nuovo razzo Vulcan, una dimostrazione a lungo ritardata che le permetterebbe di iniziare a lanciare le missioni del Pentagono.

Boeing è un appaltatore di lunga data della NASA, che ha costruito moduli per la decennale Stazione Spaziale Internazionale, ma non ha mai fatto volare esseri umani nello spazio, un'impresa che le persistenti difficoltà del suo programma Starliner hanno reso elusiva.

Con anni di ritardo sulla tabella di marcia e con 1,5 miliardi di dollari di costi di sviluppo non pianificati, un successo con Starliner è assolutamente necessario, dato che Boeing è alle prese con le crisi incessanti del suo settore aeronautico.

Nel 2019 Starliner ha fallito un tentativo di raggiungere la ISS, tornando sulla Terra circa una settimana prima del previsto a causa di decine di problemi software, tecnici e di gestione che hanno rimodellato il rapporto di Boeing con la NASA.

La navicella è riuscita a ripetere il volo nel 2022 verso la ISS. (Servizio di Joey Roulette, Editing di Nick Zieminski)