La scarsità di asset a basso rischio nel settore finanziario cinese sta ostacolando i piani della banca centrale di rendere più efficiente il suo kit di strumenti di politica monetaria con un ritorno al mercato dei titoli del tesoro dopo una pausa di 17 anni.

Prendendo spunto da un discorso del Presidente Xi Jinping dell'ottobre 2023, la People's Bank of China (PBOC) si è impegnata di recente ad aggiungere l'acquisto e la vendita di titoli del Tesoro al suo kit di strumenti, per migliorare un meccanismo di trasmissione della politica monetaria sempre più difettoso.

Il trading della PBOC - diverso dalle mosse di quantitative easing viste in Occidente - aiuterebbe ad approfondire il mercato obbligazionario migliorando la liquidità e riducendo la volatilità, attirando un maggior numero di emittenti e investitori per aiutare le aziende e altre entità a ridurre la loro dipendenza dai prestiti bancari, meno efficienti, per raccogliere fondi.

Ma c'è un problema: il Governo centrale cinese ha incaricato per decenni gli emittenti governativi locali più rischiosi di finanziare progetti di investimento, rendendo i loro debiti insostenibili e mantenendo il proprio bilancio leggero.

L'emissione di obbligazioni è in fase di ripresa.

Di conseguenza, non ci sono benchmark abbastanza liquidi - e quindi affidabili - su cui costruire un mercato obbligazionario vivace.

Ciò significa che l'aggiornamento pianificato dalla banca centrale dell'arsenale con cui combatte per rinfocolare la seconda economia mondiale è un'ambizione a medio termine piuttosto che una soluzione rapida, e procederà lentamente.

"L'utilizzo della negoziazione di titoli del Tesoro come strumento principale di operazione di mercato migliorerebbe notevolmente il quadro di politica monetaria della PBOC, in particolare la trasmissione dei tassi di interesse", ha detto un consulente politico, che ha chiesto l'anonimato per discutere un argomento delicato.

"Ma le condizioni non sono mature. Abbiamo una carestia di asset".

La PBOC non ha risposto immediatamente a una richiesta di commento.

In una dichiarazione dell'8 maggio a Reuters, ha detto che il trading di obbligazioni "può essere utilizzato come metodo di gestione della liquidità e come riserva di strumenti di politica monetaria". Ha aggiunto che il trading sarà "bidirezionale".

L'ultimo esempio di distorsioni nel mercato obbligazionario cinese è emerso la scorsa settimana con il debutto del primo lotto di obbligazioni del Tesoro ultra-lunghe di quest'anno, quando i prezzi hanno subito un'impennata del 20% su borse illiquide, mandando i rendimenti al di sotto dei tassi di politica della banca centrale e innescando sospensioni del trading.

Altre emissioni sono previste per novembre, fino a raggiungere 1.000 miliardi di yuan (138 miliardi di dollari) in totale - o circa lo 0,8% del prodotto interno lordo.

I media statali hanno citato un funzionario della banca centrale non identificato ad aprile, dicendo che l'emissione di titoli di Stato deve essere ampia e costante per evitare una forte volatilità dei tassi di interesse.

PRESTITI INEFFICIENTI

La predominanza del credito nell'economia cinese, con la maggior parte dei flussi controllati dalle banche statali, è stata a lungo una fonte di preoccupazione per la cattiva allocazione del capitale e un grattacapo per la banca centrale, i cui ripetuti tagli dei tassi e le iniezioni di liquidità hanno faticato a temperare i timori di deflazione.

Gli analisti affermano che il credito a buon mercato continua a fluire verso le aziende statali con grandi capacità produttive, indipendentemente dalla qualità dei loro progetti. Allo stesso tempo, le aziende private che potrebbero voler espandersi ottengono condizioni meno generose per i prestiti, in quanto le banche le considerano più rischiose.

Inoltre, grandi somme rimangono inattive nel sistema finanziario anziché fluire verso l'economia reale, ha affermato la banca centrale.

"Quello che le aziende in Cina sembrano fare è prendere prestiti bancari a basso costo del 2-3% e incanalare il denaro nei prodotti di gestione patrimoniale delle banche, nei depositi a tempo a lungo termine o in altri prodotti di investimento", hanno scritto gli analisti di Rhodium Group.

GRANDE E SECCO

Le entità cinesi sono i secondi emittenti di obbligazioni al mondo dopo gli Stati Uniti, accumulando circa 106 mila miliardi di yuan, pari all'84% del PIL, secondo i dati di Chinabond, compresi quasi 30 mila miliardi di yuan in obbligazioni del Tesoro.

Ma l'emissione è dominata principalmente dai governi locali e dai loro veicoli di finanziamento e dalle banche politiche, mentre gli acquirenti sono per lo più banche che tendono a tenerli fino alla scadenza.

In effetti, non è molto diverso dal prestito bancario.

Secondo i trader e gli analisti, solo una parte di queste obbligazioni viene scambiata attivamente in mercati secondari poco trasparenti.

La PBOC ha acquistato l'ultima volta obbligazioni nel 2007 per la creazione del fondo sovrano China Investment Corp. Le sue partecipazioni totali ammontano a 1,52 trilioni di yuan, circa il 3,5% del suo patrimonio totale.

Utilizzarle per aumentare la liquidità nei mercati secondari e gestire meglio la curva dei rendimenti è difficile, dato il basso turnover. La vendita potrebbe provocare un'impennata dei rendimenti e quindi un inasprimento delle condizioni finanziarie in un momento in cui l'obiettivo di crescita della Cina, pari a circa il 5%, sembra impegnativo.

L'acquisto potrebbe spingere i rendimenti troppo in basso - e ampliare un differenziale già negativo di 200 punti base con i benchmark statunitensi, che ha sollevato preoccupazioni per i deflussi di capitale che stanno mettendo sotto pressione la valuta yuan.

Una strada da percorrere per la PBOC sarebbe quella di aspettare che più emissioni arrivino sul mercato, limitarsi a piccole mosse e scegliere con attenzione il momento di qualsiasi acquisto, per evitare di innescare il discorso della monetizzazione del deficit.

"Dovremmo usare i buoni del tesoro come strumento politico, ma dovremmo anche tenere sotto controllo l'offerta di denaro", ha detto un altro consulente politico, ricordando l'iperinflazione degli anni '80 e '90, quando non c'era separazione tra politica fiscale e monetaria.

Shuang Ding, capo economista per la Grande Cina e l'Asia del Nord presso Standard Chartered, si aspetta che la PBOC "inizialmente acquisti una piccola quantità, e scambi in entrambi i sensi".

Ci vorrà un "periodo di tempo relativamente lungo" perché il trading della PBOC "serva come strumento per iniettare liquidità", ha detto.

Ting Lu, capo economista per la Cina di Nomura, si aspetta che la PBOC avvii il trading di obbligazioni "forse entro i prossimi sei mesi, anche se la tempistica è altamente incerta".

"La PBOC potrebbe scegliere un momento di volatilità dei tassi interbancari per avviare il trading" per stabilizzare il mercato, ha detto.

(1 dollaro = 7,2448 yuan cinesi renminbi)