La decisione di Air France-KLM di acquisire una partecipazione nella compagnia aerea scandinava SAS offre un assaggio del suo potenziale approccio alla prossima grande battaglia per l'acquisizione di una compagnia aerea in Europa: la lotta per rianimare il vettore portoghese TAP.

Il governo portoghese ha dichiarato giovedì scorso che intende vendere almeno una quota del 51% della compagnia aerea statale TAP, dopo che il gabinetto ha approvato il quadro giuridico per il processo di privatizzazione.

Le compagnie aeree nazionali europee hanno faticato a competere con le compagnie low-cost come Ryanair e Wizz Air e gruppi più grandi come Lufthansa, Air France-KLM e IAG sono intervenuti per rinnovarle e salvarle.

L'accordo SAS di martedì, che ha visto la società di investimento statunitense Castlelake e Air France-KLM entrare come nuovi azionisti di maggioranza insieme allo Stato danese, è stato un altro atteso scossone per uno dei marchi storici europei.

Air France-KLM acquisisce solo una partecipazione del 19,9% in SAS e potrebbe avere un'influenza limitata nel rinnovamento della compagnia aerea, che ha lottato con la frammentazione dei suoi hub danesi e svedesi.

Tuttavia, questo approccio a distanza potrebbe risultare interessante per TAP.

Air France-KLM tende a lasciare che le compagnie aeree in cui investe mantengano le loro operazioni e il loro marchio. Dopo la fusione del 2004 tra i vettori francese e olandese, entrambi volano ancora con la propria livrea e molte operazioni rimangono separate.

La tedesca Lufthansa e l'anglo-spagnola IAG, altri probabili concorrenti nella battaglia per TAP, sono noti per le ristrutturazioni più profonde delle compagnie aeree che acquisiscono, snellendo le pratiche commerciali e il marchio.

"Dipenderà dalle promesse di Air France-KLM di mantenere il marchio in vita, di mantenere il marchio separato e di mantenere le operazioni in Portogallo e i collegamenti in Portogallo", ha detto James Halstead, analista del settore dell'aviazione.

Gli analisti affermano che l'accordo SAS è un successo per Air France-KLM, in quanto ha staccato una compagnia aerea dalla sfera di influenza di Lufthansa nel Nord Europa e dal gruppo di compagnie aeree Star Alliance.

Ora, stanno cercando di ripetere il loro successo, sottraendo un altro membro di Star Alliance a Lufthansa con TAP, ma affrontando un prezzo più alto e una concorrenza agguerrita.

Air France-KLM ha ribadito giovedì il suo forte interesse per TAP, aggiungendo che l'acquisto di una partecipazione in SAS non influisce sulla sua capacità di partecipare alla privatizzazione di TAP.

Il governo portoghese è desideroso di trovare un partner che gli permetta di salvare la sua compagnia aerea in difficoltà senza perdere il suo marchio, gli hub locali e l'identità nazionale portoghese.

Secondo gli analisti e gli investitori, un approccio più discreto potrebbe essere il biglietto d'oro per sfruttare i lucrosi collegamenti sudamericani di TAP.

"La priorità di TAP è l''integrità' di TAP, che probabilmente avrebbe le migliori possibilità di successo in una partnership Air France-KLM", ha detto una fonte di investitori.

Con un processo ancora agli inizi, Air France-KLM ha la possibilità di fare un passo verso TAP ora, grazie a SAS.

"Tutto è ancora in una fase molto, molto iniziale", ha detto a Reuters una fonte a conoscenza della questione.

"Il lavoro effettivo per capire quali compagnie aeree sono veramente interessate, il reale appetito del mercato e le strategie dei diversi attori non è ancora iniziato".

UNA LUNGA BATTAGLIA

Ci sono ancora sfide per Air France-KLM, che sta cercando di superare gli ostacoli normativi con SAS, tra cui l'approvazione dei politici americani ed europei. Un intoppo potrebbe trascinare anche il processo per le trattative TAP.

Il gigante statunitense del private equity Apollo Global Management, che l'anno scorso ha fornito a SAS un finanziamento ponte di 700 milioni di dollari e ha fatto un'offerta per acquisire una partecipazione di maggioranza nella compagnia aerea, deve affrontare le regole dell'Unione Europea che impediscono agli investitori non comunitari di assumere il controllo di una compagnia aerea.

L'industria aerea europea ha una storia di barriere culturali e politiche che impediscono una buona integrazione, anche all'interno della stessa Air France-KLM. Resta da vedere come riuscirà a negoziare tra le culture svedese e danese con una partecipazione inferiore al 20%.

Anche gli altri due offerenti in gioco presentano forti vantaggi per TAP.

"Una cosa è certa: Il Portogallo vorrebbe che l'acquirente di TAP fosse una compagnia aerea solida e rispettabile... e che allo stesso tempo valorizzasse non solo l'hub di Lisbona, ma anche altri aeroporti come Porto", ha detto la fonte a conoscenza della posizione del Governo portoghese.

IAG potrebbe essere attraente grazie alla sua forte presenza nell'Atlantico meridionale, con Iberia che detiene un forte collegamento con le parti di lingua spagnola del Sud America.

Anche l'appartenenza di Lufthansa alla rete globale di compagnie aeree Star Alliance, di cui fa parte anche TAP, potrebbe renderla un partner interessante e facilitare la transizione per la compagnia aerea portoghese.

Air France-KLM è membro dell'alleanza rivale SkyTeam.

"TAP non ha un futuro da sola", ha detto la fonte. "TAP deve far parte di un'alleanza come questa". (Servizio aggiuntivo di Jacob Gronholt-Pedersen e Tim Hepher; Redazione di Matt Scuffham e Sharon Singleton)