L'Arabia Saudita ha iniziato a prepararsi più di un anno fa per vendere una nuova quota del gigante petrolifero statale Aramco, puntando agli investimenti stranieri che hanno ritardato gli obiettivi per anni e che sono necessari per un'ambiziosa trasformazione economica.

I preparativi guidati dall'amministratore delegato Amin Nasser hanno dato i loro frutti.

Oltre la metà degli 11,2 miliardi di dollari di azioni di Aramco sono stati venduti a investitori stranieri, una cifra ben lontana da quella di cinque anni fa, quando questi ultimi avevano in gran parte evitato la sua offerta pubblica iniziale da 29,4 miliardi di dollari, citando le preoccupazioni per i rischi legati alla governance, alla geopolitica regionale e all'ambiente.

Il denaro straniero è fondamentale per i progetti previsti dalla Visione 2030 del principe ereditario Mohammed bin Salman, governante de facto, per diversificare l'economia e porre fine alla dipendenza del regno dal petrolio.

Rimangono comunque degli interrogativi sull'identità e sulla qualità degli acquirenti delle azioni di Aramco, il cui 97,6% circa è ancora di proprietà dello Stato, direttamente e indirettamente, dopo l'ultima vendita.

"L'elevata allocazione estera fa sembrare l'affare un successo, ma non c'è alcuna indicazione sulla presenza di nuovi acquirenti istituzionali importanti e se si tratta di detentori a lungo termine o se gireranno le loro posizioni alla prima occasione", ha detto Hasnain Malik, responsabile della ricerca azionaria di Tellimer.

Più di 100 nuovi investitori hanno acquistato l'azienda da 1.800 miliardi di dollari, secondo una fonte che ha familiarità con la questione. Non è stato immediatamente chiarito quanti di questi provenissero dall'esterno della regione, anche se la fonte ha detto che si trattava di investitori provenienti da Stati Uniti, Gran Bretagna, Hong Kong e Giappone.

In una comunicazione di domenica, Aramco ha dichiarato che le sue azioni detenute pubblicamente comprendono investitori istituzionali internazionali con circa lo 0,73%, istituzioni nazionali che detengono circa lo 0,89% e investitori al dettaglio che possiedono circa lo 0,76%.

L'ufficio comunicazioni del Governo saudita e Aramco non hanno risposto immediatamente alle richieste di commento di Reuters.

Il regno ha bisogno di fondi dopo anni di spese ingenti in progetti, tra cui il tentativo di fondere il suo LIV Golf con il PGA Tour, e con Aramco che sta pompando petrolio a tre quarti della sua capacità totale come parte degli accordi con il gruppo di produttori OPEC+, hanno detto analisti e fonti che hanno familiarità con la questione.

A guidare i cosiddetti giga-progetti, tra cui una città futuristica nel deserto, al centro della Vision 2030 è il Fondo di Investimento Pubblico (PIF) da 925 miliardi di dollari, il fondo sovrano del regno che si occupa di gran parte delle spese in patria e all'estero.

Gli analisti hanno ripetutamente affermato che il PIF, che ha registrato una perdita di 15,6 miliardi di dollari nel 2022, sta investendo in imprese che non hanno ancora prodotto un rendimento sufficiente. Ad esempio, dal 2018 ha investito circa 6,4 miliardi di dollari nel produttore di auto elettriche Lucid, che non ha ancora realizzato un profitto.

"Tutto fa pensare che il regno stia cercando di accumulare liquidità in ogni modo possibile, con l'obiettivo finale di mantenere i giga-progetti in pista", ha dichiarato Jim Krane, ricercatore presso il Baker Institute della Rice University a Houston.

OCA D'ORO

L'Arabia Saudita e le sue entità statali hanno già raccolto decine di miliardi di dollari di debito quest'anno. Il regno può continuare ad aumentare il debito in modo confortevole per ora, hanno detto gli analisti, nonostante il rapporto debito/PIL sia salito al 26,2% alla fine di marzo, dal 5,7% alla fine del 2015.

Tuttavia, James Swanston di Capital Economics ha avvertito che la sua capacità di emettere debito potrebbe essere limitata se i prezzi del petrolio scenderanno abbastanza da costringere il regno a implementare dure misure di austerità piuttosto che gestire deficit di bilancio leggermente superiori a quanto preventivato.

L'Arabia Saudita ha registrato un'eccedenza di bilancio solo una volta dal 2014, nel 2022 - quando il greggio Brent si aggirava intorno ai 100 dollari e Aramco ha registrato un profitto record di 161,1 miliardi di dollari.

In passato, Aramco ha contribuito ad aumentare gli investimenti esteri diretti. Nel 2021 e nel 2022, gli afflussi sono aumentati in modo significativo dopo che l'azienda ha firmato accordi di lease-and-leaseback per le sue reti di oleodotti e gasdotti con società del calibro di BlackRock e EIG.

Anche con questi accordi, gli IDE sono rimasti lontani dall'obiettivo di 100 miliardi di dollari entro il 2030, raggiungendo un picco di 32,8 miliardi di dollari nel 2022. L'anno scorso gli IDE sono stati pari a 19,2 miliardi di dollari, meno di un quinto dell'obiettivo e meno del 3% in più rispetto al 2018.

"Dal momento che gli investitori stranieri non erano interessati alla proprietà diretta di questi progetti, il Governo saudita è riuscito a far entrare i contanti degli esterni attraverso la via alternativa delle azioni di Aramco", ha detto Krane, anche se ha messo in dubbio che tali vendite siano sostenibili a lungo termine.

Secondo gli analisti, il Regno potrebbe vendere altre azioni di Aramco, se le condizioni di mercato lo permetteranno, avendo ora venduto una quota di circa il 2,38% della società.

L'Arabia Saudita rimane uno dei Paesi in cui i gestori di asset dei mercati emergenti sono più sottopesati, e la proprietà straniera è scesa in Aramco nei sei mesi precedenti la vendita di azioni, ha detto Steven Holden, fondatore di Copley Fund Research.

"Nel complesso, però, dato che l'Arabia Saudita è ancora un sottopeso netto per i fondi attivi EM, non è ampiamente detenuta e con solo il 6,3% dei fondi posizionati in sovrappeso, il collocamento di Saudi Aramco sarà stato un momento opportuno per i fondi attivi per aumentare le allocazioni", ha detto Holden.

Sebbene la strategia di diversificazione abbia contribuito a innalzare il contributo dell'attività non petrolifera al prodotto interno lordo al 51,3% alla fine di marzo, da poco più del 46% nel 2016, la vendita delle azioni di Aramco evidenzia la continua dipendenza del regno dalla sua gallina dalle uova d'oro, che ha alimentato la prosperità saudita per decenni.

"Ad un certo punto, si spera che il governo saudita possa migliorare il suo profilo istituzionale fino a far sì che gli stranieri si sentano a proprio agio nell'investire il loro denaro nel regno", ha detto Krane. (1 dollaro = 3,7501 riyal) (Servizio aggiuntivo di Karin Strohecker a Londra; Scrittura di Yousef Saba; Redazione di Michael Georgy e Emelia Sithole-Matarise)