Il greggio statunitense ha dominato il prezzo del petrolio di riferimento globale nell'anno in cui il boom delle esportazioni di shale si è unito al mix di greggio europeo utilizzato per calcolare il costo di un barile della commodity più scambiata al mondo.

La rivoluzione dello shale degli ultimi 15 anni ha reso gli Stati Uniti il primo produttore di petrolio al mondo e ha anche trasformato il Paese da primo importatore a grande esportatore, dopo che Washington ha posto fine a un divieto di 40 anni sulle spedizioni estere.

Lo scorso maggio, il servizio di reporting dei prezzi S&P Global's Platts ha aggiunto il greggio WTI Midland statunitense, proveniente dai campi di shale del Texas, al benchmark globale Dated Brent, riflettendo l'aumento dell'importanza del petrolio statunitense nei mercati globali.

In precedenza, il benchmark includeva solo il greggio del Mare del Nord, la cui offerta è diminuita mentre le esportazioni di greggio statunitense verso l'Europa sono aumentate, in quanto i raffinatori hanno cercato alternative alle importazioni russe, che l'Unione Europea ha vietato in risposta all'invasione di Mosca in Ucraina.

Platts utilizza il più economico tra il WTI Midland e cinque gradi di petrolio del Mare del Nord per stabilire il benchmark, un indicatore di prezzo per circa l'80% del greggio mondiale, secondo l'Intercontinental Exchange. Il Brent è considerato un indicatore della salute del mercato petrolifero.

Dalla sua inclusione, il WTI Midland ha fissato il prezzo del Brent datato più della metà delle volte. Il WTI Midland è simile per qualità al greggio del Mare del Nord utilizzato nel Brent datato.

MAGGIORE LIQUIDITÀ, MINORE VOLATILITÀ

I volumi di greggio WTI Midland diretti verso l'Atlantico sono aumentati dopo la sua inclusione nell'indice Dated Brent.

Le esportazioni di WTI Midland hanno raggiunto un record di 2,94 milioni di bpd a dicembre, secondo i dati del tracker navale Kpler, con un aumento di circa 550.000 bpd rispetto all'anno. Circa 1,71 milioni di bpd, ovvero più della metà dei volumi di dicembre, erano diretti in Europa, ha osservato Matt Smith, analista principale di Kpler.

L'aumento delle esportazioni di greggio degli Stati Uniti ha più che compensato la diminuzione della produzione del Mare del Nord. L'offerta dei cinque gradi di greggio del Mare del Nord che possono essere consegnati nel Brent datato è scesa a circa 537.000 bpd a giugno, rispetto ai circa 607.000 bpd di un anno prima, secondo i programmi di carico.

La produzione di greggio del Mare del Nord è in calo da decenni, poiché i produttori hanno già pompato la maggior parte del petrolio recuperabile dai campi.

Ciò ha lasciato il Brent datato - e il relativo mercato dei futures del Brent - vulnerabile a problemi di approvvigionamento del Mare del Nord relativamente piccoli.

"Il mercato ha davvero accolto Midland come deliverable nel contratto Dated Brent", ha dichiarato Dave Ernsberger, responsabile globale dei prezzi e del market insight di S&P Global Platts. "La liquidità nel mercato spot è raddoppiata con un maggior numero di aziende coinvolte".

La maggiore liquidità ha contribuito ad attenuare la volatilità del benchmark, rendendo il mercato più stabile nonostante il conflitto in Medio Oriente, gli attacchi alle navi nel Mar Rosso e le continue interruzioni del commercio di petrolio causate dalle sanzioni a Mosca.

La volatilità, misurata dalla variazione percentuale giornaliera dei prezzi del Brent datato, è scesa allo 0,05% in un anno dall'inclusione del WTI Midland nel maggio scorso. Nei quattro anni precedenti, il range era compreso tra -0,4% e 0,6%.

Dopo l'inclusione del WTI Midland, un numero crescente di aziende ha partecipato al trading del Brent datato, ha dichiarato Ernsberger di S&P Global Platts.

Un record di 35 carichi è stato scambiato nel Mercato Platts alla chiusura di aprile 2024, più di quattro volte il numero di scambi nello stesso mese di un anno fa.

Tra coloro che hanno negoziato il Brent datato dopo il cambiamento ci sono Saudi Aramco, il principale raffinatore indiano Reliance, il produttore statunitense di shale Occidental Petroleum e il raffinatore statunitense Phillips 66, secondo S&P Global e i partecipanti al mercato.

"Le persone che prima non avevano alcun interesse per il Brent ora vedono un'opportunità per il loro business", ha detto Adi Imsirovic, un veterano del trading che ha pubblicato libri e articoli sul Brent e gestisce la società di consulenza Surrey Clean Energy.

Il braccio commerciale della banca d'investimento australiana Macquarie Group è diventato uno dei principali fornitori di WTI Midland in Asia dopo la sua inclusione nel contratto, ha detto Imsirovic.

Aramco ha rifiutato di commentare, mentre Reliance, Occidental, Phillips 66 e Macquarie non hanno risposto.

HEDGING

I produttori statunitensi possono vendere il WTI Midland con molti mesi di anticipo sul mercato Brent, bloccando le entrate future ed eliminando alcuni rischi di prezzo, ha detto Ilia Bouchouev, managing partner di Pentathlon Investments ed ex presidente di Koch Global Partners, un conglomerato multinazionale con esposizione alla raffinazione e al commercio globale di materie prime.

Anche il commercio dei contratti correlati, utilizzati per coprire la produzione e il costo del trasporto, è aumentato, secondo gli analisti.

Questo ha contribuito a far salire l'attività nei mercati futures del greggio degli Stati Uniti. I volumi medi giornalieri combinati dei lotti di futures WTI Houston e WTI Midland scambiati come differenziali rispetto ai futures WTI sono saliti a 19.188 a maggio, quasi il triplo rispetto ai 7.068 del maggio 2023.

"La torta del trading globale sta diventando più grande", ha detto Bouchouev, mentre gli operatori esplorano nuove opportunità di spread e di arbitraggio.

Gli investitori con esposizione ai contratti Brent sono ora esposti anche ai prezzi del greggio statunitense.

"Stiamo certamente vedendo che questo si riflette nell'attività di copertura" nel complesso WTI, ha detto Peter Keavey, responsabile globale dell'energia presso il CME.

Gli operatori utilizzano i contratti di trasporto a termine (FFA) per coprire il rischio di prezzo per il costo di spedizione del petrolio attraverso l'Atlantico.