Il gigante minerario Brasile ha grandi ambizioni di costruire un'industria delle terre rare, mentre le economie occidentali spingono per assicurarsi i metalli necessari per i magneti utilizzati nell'energia verde e nella difesa e per spezzare il dominio della Cina nella catena di approvvigionamento.

A suo vantaggio ci sono i bassi costi di manodopera, l'energia pulita, le normative consolidate e la vicinanza ai mercati finali, compreso il primo impianto di magneti dell'America Latina, che fornirebbe un acquirente pronto per i metalli.

Ma i prezzi bassi delle terre rare, le sfide tecniche e i finanziatori nervosi rappresentano una sfida per le speranze della nazione latinoamericana di entrare nella top five mondiale dei produttori di terre rare.

Il ritmo con cui i progetti brasiliani sulle terre rare si concretizzeranno sarà un banco di prova per capire quanto l'Occidente possa riuscire a costruire una nuova industria avanzata quasi da zero per spezzare la presa della Cina.

Il Brasile detiene le terze riserve di terre rare al mondo. La prima miniera di terre rare del Paese, Serre Verde, ha iniziato la produzione commerciale quest'anno.

La produzione è destinata a crescere, dicono gli analisti, gli amministratori delegati delle miniere e gli investitori, sostenuti dagli incentivi governativi occidentali che stanno anche accelerando un'industria globale di raffinazione e lavorazione delle terre rare.

"Il Brasile come fonte di potenziali terre rare è una proposta molto eccitante, perché negli ultimi due anni sono state fatte delle scoperte molto significative", ha detto Daniel Morgan della banca d'investimento Barrenjoey di Sydney.

"Penso che, al di fuori della Cina, i progetti brasiliani siano i progetti greenfield più economici disponibili".

Gli Stati Uniti e i loro alleati, quasi interamente dipendenti dalla Cina per i metalli e i magneti delle terre rare, hanno deciso di costruire una catena di approvvigionamento separata entro il 2027, dopo che le consegne sono state interrotte durante la pandemia COVID-19 all'inizio di questo decennio.

LUNGO TRASPORTO

La Cina ha prodotto 240.000 tonnellate metriche di terre rare l'anno scorso, più di cinque volte il produttore successivo più grande, gli Stati Uniti, secondo i dati dello U.S. Geological Survey. Trasforma circa il 90% dell'offerta globale di terre rare in magneti permanenti utilizzati in tutto, dalle turbine eoliche ai veicoli elettrici e ai missili.

Per Paesi come l'Australia, il Vietnam e il Brasile che cercano di recuperare il ritardo, i progressi sono lenti. Serra Verde ha impiegato 15 anni per entrare in produzione. Si prevede che quest'anno produrrà 5.000 tonnellate e potrebbe raddoppiare la produzione entro il 2030, ha detto il suo CEO.

"Serra Verde e il Brasile hanno vantaggi competitivi significativi che potrebbero sostenere lo sviluppo di un'industria delle terre rare significativa a livello globale nel lungo termine", ha detto a Reuters il CEO di Serra Verde Thras Moraitis.

Questi includono una geologia interessante, l'accesso all'energia idroelettrica, regolamenti consolidati e una forza lavoro qualificata, ha detto.

Si tratta ancora di un settore nascente che richiederà un sostegno continuo per affermarsi in un mercato altamente competitivo". Le tecnologie di lavorazione chiave sono controllate da un piccolo numero di operatori", ha detto.

Il Brasile potrebbe avere altre due o tre miniere di terre rare entro il 2030, superando potenzialmente l'attuale produzione annuale dell'Australia, ha affermato Reg Spencer, analista del broker Canaccord.

PREZZI AL PIANO INTERRATO

Un ostacolo importante è il crollo del 70% dei prezzi delle terre rare negli ultimi due anni, che ha reso difficile per le aziende raccogliere fondi per le miniere e la lavorazione.

"Ottenere denaro al momento è difficile", ha detto a Reuters Nick Holthouse, amministratore delegato dello sviluppatore quotato in Australia Meteoric Resources.

Meteoric punta a una decisione di investimento alla fine del 2025 per il suo progetto Caldeira nello Stato brasiliano di Minas Gerais, che produrrà terre rare leggere e pesanti.

A marzo, la Export-Import Bank (EXIM) statunitense ha espresso interesse a fornire a Meteoric fino a 250 milioni di dollari per il progetto. L'azienda ha anche un accordo preliminare per fornire ossidi di terre rare a un impianto di separazione in Estonia, gestito da Neo Performance Materials, quotata a Toronto.

Anche Brazilian Rare Earths è nelle fasi iniziali dello sviluppo di un grande deposito di terre rare nel nord-est del Paese, sostenuto dalla persona più ricca d'Australia, Gina Rinehart.

Il suo Amministratore Delegato, Bernardo Da Veiga, ha sottolineato i bassi costi operativi del Brasile come un vantaggio rispetto a rivali come l'Australia, dove ha detto che un camionista in una miniera di minerale di ferro guadagnerebbe fino a 200.000 dollari australiani (133.200 dollari) all'anno, più vitto e alloggio.

"Lo stesso camionista in Brasile, che fa lo stesso lavoro, guadagna circa 15.000 dollari all'anno e va al lavoro in bicicletta e si porta il pranzo. Non c'è paragone".

COMPLESSITÀ

Mentre la manodopera è a buon mercato, gli sviluppatori devono affrontare ostacoli tecnici. A differenza della Cina, molte aziende occidentali stanno ancora perfezionando i complessi processi di produzione dei metalli delle terre rare, una sfida costosa che ha bloccato i progetti per anni.

Per stimolare gli sviluppi, a febbraio il Governo brasiliano ha lanciato un fondo di 1 miliardo di reais (194,53 milioni di dollari) per finanziare progetti di minerali strategici, incluse le terre rare.

Vuole anche costruire un'industria per trasformare questi minerali in leghe per batterie, turbine eoliche e motori elettrici, ha dichiarato il Ministero delle Miniere e dell'Energia in un comunicato.

La sfida è stimolare la produzione e costruire partnership per promuovere le tecnologie di separazione degli elementi e lo sviluppo della catena di approvvigionamento, ha detto il Ministero. Sta anche esaminando il riciclaggio delle terre rare.

Tra le aziende che stanno parlando con il Governo della tecnologia di riciclaggio c'è l'australiana Ionic Rare Earths, che ha un impianto pilota di riciclaggio a Belfast e un legame con lo sviluppatore brasiliano Viridis Mining and Minerals, ha detto il suo CEO Tim Harrison.

Anche il Brasile sta costruendo una fabbrica di magneti che dovrebbe entrare in funzione alla fine di quest'anno come prova di concetto, ha detto Flavio Roscoe, presidente della Federazione statale delle industrie di Minas Gerais (FIEMG).

"Il nostro obiettivo è quello di essere uno sviluppatore, un moltiplicatore di questa tecnologia", ha detto Roscoe.

"Il Brasile ha l'opportunità di essere l'opzione mondiale alla Cina".

(1 dollaro = 1,5015 dollari australiani)