I raffinatori di petrolio statunitensi e i commercianti della Costa Occidentale stanno manifestando preoccupazioni sulla qualità del greggio trasportato dall'espansione dell'oleodotto Trans Mountain (TMX), appena completato, avvertendo che l'elevata pressione di vapore e i limiti di acidità potrebbero scoraggiare gli acquisti di barili pesanti canadesi.

L'espansione da 24,84 miliardi di dollari (C$34 miliardi) è entrata in funzione il mese scorso e ha quasi triplicato la capacità di trasporto verso la Costa Pacifica del Canada, portandola a 890.000 barili al giorno (bpd).

Il mercato della raffinazione della costa occidentale degli Stati Uniti, pari a circa 2,5 milioni di bpd, dovrebbe essere uno sbocco importante per il petrolio pesante canadese trasportato tramite Trans Mountain, ma i dubbi sulla qualità del greggio potrebbero frenare la domanda di barili. Questo potrebbe pesare sui prezzi o spingere più petrolio verso gli oleodotti canadesi di esportazione rivali, che hanno una pressione di vapore e limiti di acidità più bassi.

Diversi raffinatori della Costa Occidentale hanno sollevato preoccupazioni nelle ultime settimane per l'elevato contenuto di zolfo, l'acidità e la pressione di vapore dei volumi iniziali, condizioni che potrebbero danneggiare le apparecchiature di raffinazione o aumentare l'inquinamento atmosferico, secondo le denunce normative e tre persone che hanno familiarità con la questione, anche se finora non ha influito sulla domanda.

L'oleodotto Trans Mountain ha sempre avuto limiti di pressione di vapore più elevati rispetto ad altri oleodotti di esportazione, perché trasportava prodotti raffinati oltre al petrolio greggio. Anche se la linea ampliata trasporta principalmente greggio pesante, ha superato gli stessi limiti.

Dieci aziende e associazioni industriali, tra cui Canadian Natural Resources Ltd, la major petrolifera statunitense Chevron e il raffinatore Valero Energy, hanno scritto all'Autorità di Regolamentazione dell'Energia del Canada (CER) per lamentarsi degli elevati limiti di pressione di vapore e hanno chiesto di restringere le specifiche tecniche dell'oleodotto.

Tuttavia, Cenovus Energy, un caricatore di Trans Mountain, e Plains Midstream hanno scritto a sostegno dei limiti attuali.

Il responsabile finanziario e strategico di Trans Mountain, Mark Maki, ha dichiarato che le consultazioni con i caricatori sono in corso e che l'azienda sta valutando la possibilità di aggiungere al sistema dell'oleodotto un secondo pool di greggio con specifiche tecniche diverse.

"Siamo un po' in bilico tra le diverse prospettive dei clienti", ha detto Maki a Reuters in un'intervista di mercoledì.

"Cercheremo di vedere se c'è un modo per aggiungere un altro pool al sistema e rispondere alle esigenze in questo modo".

I limiti di pressione del vapore, che misurano la volatilità del greggio, sono "del tutto inappropriati" per i mercati di raffinazione della Costa Occidentale, ha scritto Valero alla CER il mese scorso. Si prevede che Valero e altri raffinatori della Costa Occidentale saranno i principali acquirenti di barili TMX.

Chevron ha comunicato separatamente alla CER che il limite di pressione dei vapori supera il limite normativo stabilito per i serbatoi di stoccaggio di entrambe le sue raffinerie in California. Le pressioni elevate provocano una maggiore fuoriuscita di vapori dai serbatoi nell'atmosfera.

Il limite di vapore più elevato significa anche che un maggior numero di petrolio leggero di valore inferiore potrebbe essere miscelato al greggio Trans Mountain, riducendone il valore, ha scritto il produttore di petrolio Canadian Natural, uno dei principali trasportatori dell'oleodotto.

I greggi TMX sono più acidi, ha scritto Chevron, una caratteristica che può corrodere le attrezzature di lavorazione e causare danni.

"I raffinatori stanno ancora cercando di capire il nuovo paradigma. C'è molta incertezza e le persone stanno eseguendo dei modelli (operativi)", ha detto un commerciante di greggio della costa occidentale.

LIMITATA PROPENSIONE ALL'INVESTIMENTO

È improbabile che i raffinatori spendano il denaro per modificare le loro attrezzature per adattarsi alle caratteristiche insolite del greggio TMX.

C'è una limitata propensione agli investimenti necessari per aggiungere nuove unità o effettuare aggiornamenti nelle raffinerie (della Costa Occidentale), ha dichiarato Robert Auers, analista di RBN Energy, citando gli ostacoli normativi.

A maggio Trans Mountain ha dichiarato che è in corso una revisione delle specifiche tecniche dell'oleodotto, spingendo Canadian Natural a chiedere alla CER di sospendere l'esame del reclamo per 45 giorni. La scorsa settimana la CER ha accettato, il che significa che non ci sarà una decisione normativa sulla questione prima dell'8 luglio.

I greggi pesanti canadesi sono anche aspri e contengono elevate quantità di zolfo, che metteranno a dura prova la capacità di rimozione dello zolfo esistente e limiteranno il numero di barili che potranno essere importati dalle raffinerie della Costa Occidentale, ha dichiarato Jeffrey McGee, amministratore delegato della società di consulenza marittima Makai Marine Advisors.

Le raffinerie dell'area di Los Angeles sono l'unica destinazione significativa per i greggi acidi pesanti di TMX lungo la Costa Occidentale, poiché le raffinerie dello Stato di Washington, delle Hawaii e dell'Alaska preferiscono greggi più leggeri e più dolci, ha osservato McGee.

I COSTI PREVALGONO SULLE PREOCCUPAZIONI

Il basso costo e la vicinanza dei barili canadesi hanno finora prevalso sulle preoccupazioni relative alla qualità. La nave Aqualeader ha scaricato circa 290.000 barili di greggio il mese scorso ad Anacortes, Washington, della Marathon Petroleum, diventando il primo carico TMX ad arrivare sulla Costa Occidentale, secondo i dati di monitoraggio delle raffinerie.

Anche le raffinerie Chevron di El Segundo, California, e Phillips 66 di Ferndale, Washington, hanno ricevuto carichi negli ultimi giorni.

Gli acquisti sostituiranno alcuni greggi sudamericani, come il Napo e l'Oriente dell'Ecuador e il Vasconia della Colombia. Anche il Basrah iracheno potrebbe essere sostituito a causa dei costi di spedizione più elevati, hanno osservato i commercianti e gli analisti.

Il petrolio greggio della California e il greggio dell'Alaska North Slope, tuttavia, si prevede che continueranno a far parte dei programmi di raffinazione della Costa Occidentale, grazie alla loro qualità superiore. (1 dollaro = 1,3687 dollari canadesi) (Relazioni di Arathy Somasekhar a Houston e Nia Williams in British Columbia; Redazione di Josie Kao)