Tra queste citiamo le autorità pubbliche che si sono lamentate per le commissioni decisamente eccessive, ormai ingiustificabili alla luce della quasi completa dematerializzazione dei pagamenti; i casi di collusione illegale, che sono valsi al gruppo e ai suoi simili pesanti multe; l'arrivo sul mercato di nuovi operatori di successo, in particolare Swile.

Il risultato è stato una vera e propria correzione del mercato azionario, a giudicare dalla capitalizzazione della società, che è scesa di un terzo negli ultimi dodici mesi. Il crollo è ancora più spettacolare se si considera che la valutazione è scesa a venti volte gli utili, contro una media di quaranta volte gli utili degli ultimi anni.

Edenred mantiene certamente una posizione di forza — con sessanta milioni di utenti e due milioni di esercenti aderenti — in un'attività di intermediazione strutturalmente molto redditizia, sostenuta dal governo nell'ambito delle sue politiche di sostegno alle imprese da un lato, e acclamata dai suoi utenti dall'altro; a ciò si aggiunge il vento favorevole dell'aumento dei tassi di interesse.

Negli ultimi dieci anni, il gruppo ha generato un free cash flow complessivo di 5 miliardi di euro. Di questi, 3 miliardi di euro sono stati investiti in acquisizioni e 1,5 miliardi di euro sono stati distribuiti come dividendi. Questo, nonostante la qualità intrinseca dell'attività, ci porta alle due questioni che hanno sempre preoccupato gli analisti di MarketScreener.

In primo luogo, la redditività delle operazioni di crescita esterna. Edenred, il cui fatturato è cresciuto in media del 10% all'anno nell'ultimo decennio, si è sempre vantata di ottenere una forte crescita organica. La redditività dei 3 miliardi di euro spesi in acquisizioni appare quindi molto modesta e la natura difensiva di queste operazioni chiaramente evidente.

In secondo luogo, la crescita dei dividendi — in media del 3% all'anno nell'ultimo decennio — non tiene il passo con la crescita del fatturato, né con il free cash-flow teoricamente disponibile per la distribuzione agli azionisti. Ciò solleva inevitabilmente degli interrogativi, perché se è vero che si possono adottare vari accorgimenti cosmetici per abbellire i bilanci, la vera cartina di tornasole è il ritorno del capitale agli azionisti, sotto forma di dividendi o riacquisti di azioni.