La carenza di nuovi aerei, di motori a reazione e di piloti ha lasciato alle compagnie aeree statunitensi poca scelta se non quella di perseguire la crescita attraverso le acquisizioni - che poi le mettono nel mirino delle autorità di regolamentazione antitrust.

Alaska Airlines ha sorpreso gli analisti e i funzionari del settore con il suo piano di acquisto di Hawaiian Airlines per 1,9 miliardi di dollari, prima ancora che un giudice si pronunci sulla causa intentata dal Dipartimento di Giustizia degli Stati Uniti (DOJ) per bloccare la fusione proposta da JetBlue con Spirit Airlines.

Ma i vincoli di offerta e di lavoro sono così onerosi che le compagnie aeree come Alaska continueranno probabilmente a rincorrere gli accordi, nonostante l'avversione dell'amministrazione Biden per un maggiore consolidamento. Attualmente, American Airlines, United, Delta e Southwest Airlines controllano l'80% del mercato nazionale, lasciando poco spazio alla crescita.

"Questo è un settore che cerca costantemente un angolo", ha detto Addison Schonland, partner della società di consulenza AirInsight. "Se Alaska non si muovesse su Hawaiian, cosa impedirebbe a qualcun altro di muoversi su Hawaiian?".

L'accordo fornirà ad Alaska - principalmente un vettore nazionale che vola con aerei a fusoliera stretta - i jet a fusoliera larga, i piloti e le reti internazionali di Hawaiian, aprendo una pista per la crescita nei mercati internazionali a lungo raggio.

In un'intervista, l'amministratore delegato di Alaska Ben Minicucci ha detto che era il momento giusto per fare l'affare, che ha descritto come "un grande investimento, un grande cambiamento di passo" per la compagnia.

Domenica, Alaska ha dichiarato agli analisti che perseguire da sola i voli internazionali a lungo raggio sarebbe molto più costoso e difficile.

Courtney Miller, un consulente che ha sostenuto la fusione tra le due compagnie aeree nel 2019, ha detto che Alaska dovrebbe probabilmente investire circa la stessa cifra che sta pagando per Hawaiian per lanciare la propria piccola operazione internazionale.

L'ingresso nei voli internazionali a lungo raggio utilizzando la flotta di jet wide-body e le reti internazionali di Hawaiian è un'opzione migliore, ha detto.

Con Boeing e Airbus alle prese con problemi di catena di fornitura, l'accordo consente ad Alaska di evitare un'attesa prolungata per i nuovi aerei. Inoltre, riduce la necessità di assumere e addestrare piloti durante la crisi del personale del settore e risparmia alla compagnia la lotta per gli slot negli aeroporti internazionali.

"Il rischio è molto più basso", ha detto Miller, che ora dirige la società di consulenza Visual Approach Analytics.

Le fusioni e le acquisizioni creano economie di scala che aiutano a compensare l'aumento dei costi operativi. Alaska, tuttavia, sarà sfidata su questo fronte mentre integra la flotta di Hawaiian, ha detto Schonland.

Mentre la compagnia aerea con sede a Seattle vola con gli aerei 737 di Boeing, la flotta di Hawaiian ha un certo numero di jet Airbus, per cui una compagnia combinata dovrebbe fare affidamento su parti e meccanici diversi per le riparazioni. Minicucci ha detto che, sebbene la compagnia combinata continuerà ad operare con una flotta mista per il momento, non ha escluso di rivedere il mix di aerei.

Le compagnie aeree tradizionali come Delta e United sono state in grado di mitigare le pressioni inflazionistiche grazie alle forti prenotazioni di voli verso l'Europa e l'Asia. Ma il calo della domanda di viaggi domestici ha danneggiato i guadagni dei vettori nazionali, tra cui Alaska.

Simili preoccupazioni di crescita hanno spinto JetBlue a lanciare un'offerta ostile per Spirit lo scorso anno, per cercare di espandere l'impronta domestica di JetBlue e aiutarla a capitalizzare l'aumento dei viaggi di piacere tra la costa orientale degli Stati Uniti e i Caraibi.

Le offerte, tuttavia, devono affrontare la sfida di convincere le autorità di regolamentazione antitrust che sono a favore della concorrenza e dei consumatori.

L'ex presidente della Federal Trade Commission William Kovacic, che ora insegna alla facoltà di legge della George Washington University, ha detto che il DOJ probabilmente esaminerà con attenzione la transazione di Alaska.

"Si avvicinano alle compagnie aeree con l'idea che la politica delle fusioni sia stata troppo permissiva e abbia permesso una concentrazione eccessiva", ha detto. (Servizio di Rajesh Kumar Singh, Redazione di Nick Zieminski)