L'impresa giapponese di fonderia di chip Rapidus, sostenuta dal governo, sta cercando in lungo e in largo - anche tra i veterani del settore e all'estero - di trovare ingegneri che la aiutino a far rinascere un'industria di chip che un tempo era l'invidia del mondo.

Sostenuta da miliardi di dollari di sovvenzioni, Rapidus mira a produrre in massa chip logici a 2 nanometri, in concorrenza con aziende leader del settore come TSMC di Taiwan, che ha trascorso decenni a perfezionare i suoi processi.

Assicurare gli ingegneri in un Paese con una popolazione in calo è una delle questioni più urgenti per l'azienda, che sta collaborando con IBM e l'organizzazione di ricerca Imec e che a settembre ha aperto i battenti della sua fabbrica sull'isola settentrionale di Hokkaido.

Rapidus è guidata da dirigenti veterani dell'industria dei chip che lavoravano negli anni '80, quando il Giappone vantava una quota di mercato di circa la metà del mercato globale dei chip. Questa quota si è ridotta a circa il 10%, con l'industria che ha perso prestigio a livello nazionale, anche se il Giappone rimane un leader nelle attrezzature e nei materiali per la produzione di chip.

"All'inizio il target principale erano le persone che volevano lavorare all'avanguardia, ma di recente abbiamo stilato una lista di persone che hanno lasciato il Giappone per lavorare all'estero e che ora si stanno unendo", ha detto Tetsuro Higashi, il 74enne presidente di Rapidus ed ex capo del produttore di utensili Tokyo Electron, in un'intervista rilasciata ad agosto.

Rapidus contava circa 250 dipendenti a novembre, con le sue fila in crescita, tra cui Masami Suzuki, una manager senior di 50 anni nel reparto pacchetti 3D.

"Se faccio qualcosa di nuovo, ho bisogno di circa 10 anni per farlo. Volevo far sbocciare un altro fiore e il momento dell'avvio di Rapidus era giusto. Ho deciso di scommettere su questo il mio tempo rimanente", ha detto Suzuki della sua carriera in un'intervista.

I piani ambiziosi di Rapidus sono stati accolti con scetticismo dagli addetti ai lavori del settore dei chip, che si sono chiesti se l'azienda sarà in grado di raggiungere la produzione di massa e di assicurarsi una base di clienti sufficiente.

"Quando ho sentito parlare per la prima volta di Rapidus, ho pensato che avesse un obiettivo estremamente impegnativo", ha detto Naoto Yonemaru, che ha 30 anni ed è ingegnere capo del dipartimento di tecnologia di processo. "Se da un lato riceveremo la tecnologia, dall'altro dovremo sviluppare le nostre tecniche".

Il mese scorso Yonemaru si è trasferito a lavorare con IBM nello Stato di New York, facendo parte di una coorte di ingegneri di Rapidus che si sta dirigendo lì mentre la fabbrica viene costruita.

"Sono entusiasta all'idea di poter realizzare una cosa del genere", ha detto. (Relazioni di Sam Nussey, Miho Uranaka e Tim Kelly; Redazione di Jamie Freed)