Un jet passeggeri della Virgin Atlantic in volo da Londra a New York alimentato al 100% con carburante per aviazione sostenibile (SAF) decollerà martedì, mentre il mondo dell'aviazione cerca di mostrare il potenziale delle opzioni a basse emissioni di carbonio per garantire il suo futuro.

Con la de-carbonizzazione del mondo, le compagnie aeree puntano sul carburante ricavato dai rifiuti per ridurre le loro emissioni fino al 70%, consentendo loro di continuare a operare prima che i viaggi aerei elettrici e a idrogeno diventino una realtà nei decenni a venire.

Il volo operato da un Boeing 787 della Virgin alimentato da motori Rolls-Royce Trent 1000, sarà la prima volta che una compagnia aerea commerciale volerà a lungo raggio con il 100% di SAF.

Segue il successo della traversata transatlantica di un jet d'affari Gulfstream G600 che ha utilizzato lo stesso carburante la settimana scorsa.

Il fondatore miliardario di Virgin Atlantic, Richard Branson, l'amministratore delegato della compagnia aerea, Shai Weiss, e il Ministro dei Trasporti britannico, Mark Harper, saranno tutti a bordo del volo che partirà da Londra Heathrow alle 1130 GMT e arriverà all'aeroporto internazionale John F. Kennedy di New York alle 1440 EST.

Non ci saranno passeggeri paganti a bordo o merci su quello che Virgin ha chiamato Flight100, che arriva pochi giorni prima dell'inizio dei colloqui sul clima COP28 a Dubai, giovedì.

Il SAF è già utilizzato nei motori a reazione come parte di una miscela con il cherosene tradizionale, ma dopo aver superato con successo i test a terra, Virgin e i suoi partner Rolls-Royce, Boeing, BP e altri hanno ottenuto il permesso di volare utilizzando solo il SAF.

Si stima che l'aviazione sia responsabile del 2-3% delle emissioni globali di carbonio. Il SAF è fondamentale per ridurre tali emissioni, ma è costoso e rappresenta meno dello 0,1% del carburante globale per jet in uso oggi.

Il carburante utilizzato per alimentare il volo di martedì è composto per lo più da olio da cucina usato e grassi animali di scarto, mescolati con una piccola quantità di cherosene sintetico aromatico ricavato da mais di scarto, ha dichiarato Virgin Atlantic.

Molte compagnie aeree europee - tra cui Virgin, British Airways di proprietà di IAG e Air France - hanno dichiarato di voler utilizzare il 10% di SAF entro il 2030, e l'obiettivo del settore di emissioni "nette zero" entro il 2050 si basa sull'aumento di questa quota al 65%.

Tuttavia, l'obiettivo del 2030 sembra impegnativo, visti i piccoli volumi di SAF e il suo costo elevato, attualmente circa tre-cinque volte superiore a quello del normale carburante per jet.

In ottobre, il capo di IAG ha avvertito che c'era un rischio superiore al 90% che l'industria non avrebbe rispettato il mandato dell'Unione Europea per la disponibilità di SAF nel 2025.

Il gruppo di difesa ambientale Stay Grounded ha definito il volo "una distrazione di greenwashing".

"(I sostituti del carburante) non sono affatto vicini ad essere scalabili nei tempi necessari per evitare il collasso climatico. Ciò che è urgentemente necessario è ridurre la combustione di combustibili fossili per jet, il che significa ridurre i voli ovunque sia possibile", ha dichiarato Magdalena Heuwieser, che rappresenta la rete.

L'industria dell'aviazione spera che il volo di Virgin Atlantic metta in evidenza la necessità di fornire ai governi un sostegno finanziario per rendere il SAF più facilmente disponibile.

Virgin ha dichiarato che i motori del volo saranno svuotati del SAF e testati prima di tornare in servizio con il carburante normale.