Un giudice federale che sta valutando l'offerta del Dipartimento di Giustizia degli Stati Uniti di bloccare la proposta di acquisizione di Spirit Airlines da parte di JetBlue Airways per un valore di 3,8 miliardi di dollari, ha sollevato martedì la possibilità di lasciare che l'accordo proceda se JetBlue cede altri beni, mentre si conclude il processo antitrust.

Il giudice distrettuale William Young ha detto a un avvocato di JetBlue che si aspettava che le tariffe aeree sarebbero aumentate se Spirit, compagnia aerea senza fronzoli e a bassissimo costo, non fosse stata più in grado di "tagliare i prezzi a tutti gli altri" e di farli scendere.

Ma il giudice, che deciderà il caso nel processo senza giuria a Boston, ha detto a entrambe le parti che aveva "problemi" con la richiesta del Dipartimento di Giustizia di un'ingiunzione permanente che bloccasse un accordo in un "settore dinamico che affronta opportunità e sfide uniche nell'ambiente post-COVID".

Young ha sollevato la prospettiva di ulteriori dismissioni da parte di JetBlue, che ha già accettato di vendere gates e slot negli aeroporti di New York City, Boston, Newark, New Jersey e Fort Lauderdale, Florida, per cercare di rispondere alle preoccupazioni delle autorità di regolamentazione statunitensi.

Gli avvocati di entrambe le parti hanno presentato le arringhe finali in un processo iniziato il 31 ottobre. Il Dipartimento di Giustizia, sei Stati americani e il Distretto di Columbia hanno fatto causa a marzo per contestare la fusione in quanto illegalmente dannosa per la concorrenza nel settore aereo.

Young ha detto di aver "visto casi in cui un tribunale ha deciso che le cessioni erano vicine ma non sufficienti e poi ha continuato a dire che la cosa sarebbe passata se ci fosse stata questa o quella cessione".

Sottolineando che le sue domande non intendevano indicare come si sarebbe pronunciato, Young ha chiesto all'avvocato del Dipartimento di Giustizia Edward Duffy se dovesse fare qualcosa di simile nel caso in cui concludesse che "ciò che ho davanti a me è insufficiente e giustifica una certa restrizione", ma che "con qualche altra cessione potrebbe funzionare".

Duffy ha risposto che "non sembra esserci un rimedio diverso da un'ingiunzione totale che ripristini la concorrenza".

Ma l'avvocato di JetBlue, Ryan Shores, ha detto che era in potere di Young creare un ordine del genere.

Il caso fa parte di uno sforzo dell'amministrazione del Presidente Joe Biden per preservare la concorrenza tra le compagnie aeree a basso costo e rafforzare l'applicazione dell'antitrust in vari settori, un'iniziativa che ha dato risultati contrastanti in tribunale.

Shores, nella sua arringa finale, ha detto al giudice che la fusione proposta era a favore dei consumatori ed era fondamentale per consentire a JetBlue di diventare una "sfida nazionale valida e dirompente alle compagnie aeree dominanti del settore".

I quattro maggiori vettori statunitensi - United Airlines, American Airlines, Delta Air Lines e Southwest Airlines - controllano l'80% del mercato nazionale. JetBlue e Spirit insieme controllano circa l'8%, secondo i loro avvocati.

Shores ha affermato che, a differenza delle compagnie aeree più grandi che stanno prosperando all'indomani delle interruzioni del settore dovute alla pandemia COVID-19, le compagnie a basso costo come JetBlue e Spirit hanno dovuto affrontare notevoli ostacoli finanziari che avrebbero soffocato la loro capacità di sfidare in modo significativo le compagnie aeree più grandi.

Duffy ha detto che permettere la fusione tra JetBlue, la sesta compagnia aerea statunitense, e Spirit, la settima, comporterebbe un aumento dei prezzi e una riduzione dei voli, una volta che Spirit, la compagnia a basso costo, non sarà più in grado di competere. La stessa JetBlue prevede di aumentare le tariffe del 30%, ha detto Duffy.

"Questa transazione è un cattivo affare per i consumatori", ha detto Duffy. "Rischia di ridurre la concorrenza".