Glencore Plc ha dichiarato lunedì che venderà la sua partecipazione in Koniambo Nickel SAS (KNS) in Nuova Caledonia e che la produzione dell'impianto di lavorazione di KNS sarà sospesa per sei mesi, mentre si cerca un nuovo investitore per l'attività in perdita.

La Francia sta negoziando misure per salvare l'industria del nichel in difficoltà della Nuova Caledonia e Parigi ha dichiarato la scorsa settimana di aver offerto a KNS un sostegno statale del valore di circa 200 milioni di euro.

"Anche con l'assistenza proposta dal Governo francese, gli alti costi operativi e le attuali condizioni di mercato molto deboli del nichel fanno sì che KNS rimanga un'operazione non redditizia", ha dichiarato Glencore in un comunicato.

"Glencore avvierà a breve un processo per identificare un nuovo potenziale partner industriale per KNS", ha dichiarato.

Il Ministero delle Finanze francese ha rifiutato di commentare immediatamente.

L'anno scorso Glencore ha dichiarato che avrebbe finanziato KNS, di cui detiene una partecipazione del 49%, solo fino alla fine di febbraio, dopo aver investito miliardi nell'operazione negli ultimi dieci anni.

Nella dichiarazione di lunedì, Glencore ha aggiunto che avrebbe finanziato KNS durante il periodo di sei mesi in cui l'impianto dell'azienda sarà posto in "cura e manutenzione".

I forni dell'impianto rimarranno caldi per mantenere la redditività del sito e tutti i dipendenti locali di KNS saranno mantenuti, ha dichiarato.

KNS è una joint venture tra Glencore e Société Minière du Sud Pacifique SA (SMSP), quest'ultima controllata dalla provincia settentrionale della Nuova Caledonia.

La Nuova Caledonia possiede alcune delle più grandi riserve di nichel al mondo, ma i costi elevati e le tensioni politiche nel territorio del Pacifico controllato dalla Francia hanno lasciato i suoi tre impianti di lavorazione sull'orlo del collasso.

Gli altri due trasformatori di nichel sono SLN, in cui il minatore francese Eramet detiene una partecipazione di maggioranza, e Prony Resources, in cui il mercante di materie prime Trafigura detiene una partecipazione di minoranza. (Relazioni di Gus Trompiz a Parigi e di Eva Mathews a Bengaluru; Redazione di Savio D'Souza, Kirsten Donovan)