La tendenza emergente può fornire un barlume di speranza alle case automobilistiche globali come Toyota e Honda, che stanno perseguendo strategie di elettrificazione "su più fronti", mentre le vendite di veicoli elettrici (EV) perdono slancio in Europa e negli Stati Uniti, in parte a causa degli elevati costi di finanziamento delle auto.

Un terzo delle vendite totali di veicoli da parte di Toyota, la casa automobilistica più venduta al mondo, sono già ibride e l'azienda ha registrato un'impennata del 34% nelle vendite di ibridi nei sei mesi fino a fine settembre, superando la crescita del 9% del fatturato complessivo.

Gli esperti avvertono che i marchi stranieri affrontano ora una crescente minaccia da parte dei rivali cinesi che hanno conquistato il mercato ibrido nazionale e guardano all'estero, forti della loro forza come produttori di EV a basso costo al mondo, dopo forti investimenti nelle catene di fornitura.

Negli Stati Uniti, la maggior parte delle motorizzazioni ibride viene venduta con un sovrapprezzo di 1.500-2.000 dollari rispetto ai modelli a combustione, ma in Cina, alcuni ibridi vengono offerti con un leggero sconto rispetto ai modelli a benzina e possono essere più economici del 23% rispetto agli EV puri.

Questo vantaggio di prezzo sta spingendo i consumatori cinesi verso i modelli ibridi, che funzionano quasi come gli EV puri quando vengono utilizzati per brevi spostamenti quotidiani, consumando poca benzina, hanno detto gli analisti.

"Le persone accettano sempre di più il fatto che un'auto possa essere equipaggiata sia con un motore elettrico che con un motore a benzina, in quanto sono altamente complementari", ha detto Xu Min, professore dell'Istituto di veicoli intelligenti dell'Università Jiao Tong di Shanghai. "Laddove il motore a benzina ha una bassa efficienza, possiamo compensarla con il motore elettrico".

Due tipi di ibridi - l'ibrido plug-in (PHEV) e l'ibrido a gamma estesa (EREV) - stanno godendo di una forte domanda, con le loro spedizioni combinate che sono aumentate dell'85% e hanno superato la crescita del 14% delle vendite di auto elettriche pure quest'anno, secondo i dati del settore.

La popolarità di questi ibridi è così forte che il segmento è ora la metà del mercato degli EV puri e rappresenta il 12% delle vendite totali di veicoli passeggeri, secondo i dati della China Association of Automobile Manufacturers (CAAM).

Li Auto, il venditore di ibridi a gamma estesa più popolare in Cina, ha migliaia di clienti in attesa della consegna dei suoi nuovi SUV di grandi dimensioni, in netto contrasto con molti altri marchi alle prese con un accumulo di scorte invendute.

"Gli ibridi a gamma estesa sono l'opzione migliore per gli automobilisti cinesi che desiderano... una soluzione all'ansia da autonomia, una migliore efficienza dei consumi, funzioni di guida più intelligenti e prezzi più bassi", ha dichiarato Yale Zhang, direttore generale della società di consulenza Automotive Foresight.

Nel mercato PHEV, BYD ha consolidato la sua posizione di operatore più dominante, con otto delle 10 auto ibride plug-in più vendute in Cina tra le sue offerte.

Un PHEV può essere alimentato direttamente dal motore elettrico o dal motore a benzina. Un EREV ha un pacco batterie più grande e funziona solo con l'elettricità, con il motore a benzina che funge da banca di energia per ricaricare le batterie quando si esauriscono.

MINACCIA CINESE

La crescente popolarità dei PHEV e degli EREV delle aziende cinesi, che hanno dominato la classifica dei 10 modelli EREV o PHEV più venduti, non ha influito solo sulle vendite delle auto a benzina, ma anche dei veicoli ibridi a benzina (HEV), un segmento di cui Toyota è stata pioniera con la Prius alla fine degli anni Novanta.

Le vendite di HEV in Cina, che Toyota domina ancora con quattro modelli più venduti, sono crollate del 15%, mentre le vendite di auto a benzina sono calate dell'11%, sottolineando le potenziali sfide che le case automobilistiche straniere devono affrontare.

Gli HEV utilizzano la benzina come propulsore principale e sono dotati di una batteria relativamente piccola che viene ricaricata durante la frenata e utilizzata per l'alimentazione ausiliaria. Il crollo delle vendite di questo tipo di veicoli in Cina è in parte il risultato della politica governativa, che favorisce gli ibridi a batteria offrendo sgravi fiscali per gli EV, i PHEV e gli EREV.

Una casa automobilistica straniera è stata la prima a penetrare il mercato degli EREV in Cina, per poi cederlo ai rivali locali: nel 2017, General Motors ha lanciato la Buick Velite 5 come primo ibrido a gamma estesa in Cina, due anni prima che Li Auto iniziasse la produzione in serie.

Ma è stata una prova fallimentare, con vendite di poco più di 4.000 unità, e GM nel 2020 ha interrotto le vendite. Al contrario, Li Auto ha venduto 244.225 EREV nei primi nove mesi del 2023.

La lotta di aziende del calibro di GM e Toyota è un chiaro promemoria delle crescenti minacce poste dai rivali cinesi che ora guardano ai mercati di esportazione per la crescita.

BYD sta espandendo le vendite di PHEV all'estero, offrendo le linee Han, Qin e Song in America Latina, che ha meno infrastrutture di ricarica.

Stellantis sta investendo 1,6 miliardi di dollari in Leapmotor ed è interessata a portare gli ibridi EREV del partner cinese in Europa, secondo persone a conoscenza della questione.

Stellantis ha dichiarato a Reuters di non escludere la possibilità di una cooperazione con Leapmotor su nuovi prodotti di tecnologia energetica. Leapmotor non ha risposto a una richiesta di commento.

Xu dell'Università Jiao Tong, tuttavia, ha osservato che la differenza nelle richieste dei conducenti nei vari mercati potrebbe influenzare la domanda di auto cinesi.

In Nord America, ad esempio, i consumatori cercherebbero auto con maggiore potenza per trainare rimorchi, consentendo una maggiore popolarità per gli HEV.

Tuttavia, alcuni sono scettici sul futuro a lungo termine degli HEV.

"L'ibrido convenzionale (HEV) sta ridando vita a un paziente morente, il motore a benzina", ha dichiarato Bill Russo, CEO della società di consulenza Automobility con sede a Shanghai.