Un redux di Donald Trump a novembre potrebbe essere accompagnato anche da un reboot dell'inflazione.

Anche se l'indice di gradimento di Joe Biden in qualità di Presidente degli Stati Uniti è stato in parte ostacolato da un'impennata del costo della vita post-pandemia, le proposte commerciali di Trump - il suo presunto sfidante alle elezioni di quest'anno - sono viste da molti economisti come un riaccendersi dell'inflazione di cui molti hanno incolpato Biden.

Naturalmente, ci sono molteplici ragioni per cui Biden sta lottando per superare l'ex Presidente Donald Trump nei sondaggi di opinione. Tra queste, le questioni più importanti sono l'immigrazione, le politiche sociali, l'età del Presidente e, più recentemente, il disappunto di molti sostenitori di Biden per la sua posizione sul conflitto di Gaza.

Ma se si crede ancora che "è l'economia, stupido", allora il più grande rompicapo dell'ultimo anno è stato il modo in cui un'economia statunitense in piena espansione, la piena occupazione e un mercato azionario in crescita non hanno avvantaggiato maggiormente il presidente in carica agli occhi dell'elettorato.

La risposta più semplice che molti offrono è che gli aspetti positivi sono stati vanificati dall'inflazione elevata e dai tassi di interesse che hanno danneggiato le tasche di molti americani.

Tutto ciò potrebbe suggerire che gli elettori statunitensi sarebbero propensi a sostenere un candidato che promette di tenere sotto controllo i prezzi al consumo.

Eppure, gli economisti che analizzano i piani di Trump di riprendere le sue guerre commerciali 2018-2020 attraverso tariffe universali sulle importazioni, con prelievi forse del 60 per cento sui beni provenienti dalla Cina, ritengono che il suo ritorno alla Casa Bianca non darà molto sollievo in questo senso.

Aumenti tariffari di tale ampiezza e scala rischiano di provocare un'altra compressione generalizzata dei prezzi, secondo loro, e potrebbero a loro volta impedire che i costi di prestito si riducano tanto quanto molti sperano.

Sebbene i primi rumori dalle urne possano cambiare, Trump ha ventilato l'idea di una tariffa universale sulle importazioni del 10% in un'intervista dello scorso agosto e ha raddoppiato il mese scorso affermando che avrebbe imposto tariffe del 60% o superiori sulle merci cinesi.

Questo potrebbe essere un altro shock per l'offerta, ha detto Rabobank questa settimana, e potrebbe complicare la missione della Federal Reserve di riportare il "genio nella bottiglia".

"Sebbene ci siano molte incertezze sull'impatto di una seconda presidenza Trump sulla politica economica, un aumento delle tariffe sulle importazioni è altamente probabile", ha scritto Philip Marey, stratega statunitense di Rabobank. "Questo influenzerà la traiettoria dell'inflazione e di conseguenza il percorso dei tassi della Fed".

Gli investitori hanno cercato per mesi di concentrarsi sulle elezioni per capire come la competizione potrebbe influenzare i mercati mondiali. Molti si concentrano sulle diverse politiche fiscali di tassazione e spesa, tendendo a rimandare il giudizio data l'incerta costellazione del Congresso necessaria per attuare i piani di entrambi i partiti.

Ma i poteri significativi in materia di politica commerciale sono nelle mani del Presidente, e il Reciprocal Trade Act proposto da Trump gli darebbe un'ampia discrezione per aumentare le tariffe di ritorsione nei confronti dei Paesi, quando si stabilisce che questi ultimi hanno eretto le proprie barriere.

Si discute se la precedente campagna tariffaria di Trump abbia effettivamente avuto un effetto significativo sui prezzi prima della pandemia, come molti temevano, e si discute molto sulla misura in cui l'evasione tariffaria attraverso catene di approvvigionamento reindirizzate l'abbia attenuata.

Ma i ricercatori della Fed all'epoca stimarono che se tutte le importazioni cinesi fossero state soggette a una tariffa del 25%, ciò avrebbe potuto comportare un aumento di 0,4 punti percentuali dei prezzi al consumo e un colpo di 14 punti ai prezzi degli investimenti delle imprese.

Anche se da allora le merci cinesi come quota delle importazioni complessive degli Stati Uniti sono diminuite in modo significativo, e l'attuale stallo post-pandemia dell'Amministrazione Biden con Pechino non ha visto il ritiro di nessuna delle tariffe di Trump del 2018, una tariffa del 60% in futuro potrebbe essere sismica.

L'INFLAZIONE SPRONA

Marey di Rabobank ha detto che le tariffe originali di Trump erano molto visibili nei settori protetti dell'indice dei prezzi alla produzione, ma erano applicate solo a circa un decimo di tutte le importazioni e di conseguenza tendevano ad essere smorzate nell'aumento generale dei prezzi al consumo.

Un aumento universale delle tariffe sarebbe una questione diversa e alimenterebbe immediatamente sia il CPI che il PPI degli Stati Uniti, ha calcolato.

"Anche se abbiamo imparato a non prendere alla lettera tutte le minacce di Trump, la sua preferenza per le tariffe è stata molto chiara durante il suo primo mandato", ha detto lo stratega di Rabobank. "Pertanto, prendiamo sul serio la sua minaccia di una tariffa universale. Infatti, ci aspettiamo che sia una delle sue principali promesse elettorali".

Inoltre, la significativa disinflazione dell'ultimo anno è dovuta soprattutto all'allentamento dei vincoli di fornitura sul commercio di energia e di beni, e solo i prezzi dei servizi domestici e gli indicatori degli affitti sono rimasti ostinatamente alti. Se questi ultimi dovessero rimanere fermi fino a quest'anno e poi si trovassero di fronte a una ripresa dell'inflazione dei beni a causa degli aumenti delle tariffe, allora il lavoro della Fed diventerebbe molto complicato.

La Fed non può e non vuole considerare esplicitamente l'esito delle elezioni in questo momento. Ma se ha limitato i tagli dei tassi a un modesto 50-75 punti base nel 2024, la prospettiva di uno shock tariffario potrebbe far sì che i mercati debbano prendere in considerazione l'idea di ridurre i 175 punti base di allentamento attualmente previsti per un ciclo di allentamento completo fino al 2027.

Persino i gestori di fondi con una visione positiva sulla disinflazione e una visione economica relativamente benigna su una seconda presidenza Trump pensano che un dazio del 60% sulle importazioni cinesi potrebbe essere "devastante" per le importazioni cinesi e negativo per l'inflazione statunitense.

Stephen Jen di Eurizon SLJ ritiene che la pressione sui Paesi terzi, che ora intermediano sempre più i flussi commerciali tra gli Stati Uniti e la Cina, sarebbe immensa e finirebbe per stimolare l'inflazione dei prezzi dei beni scambiati. "Questo sarebbe negativo per l'inflazione statunitense e per il potere d'acquisto dei consumatori americani", ha affermato.

Anche l'impatto sulla crescita di una simile guerra commerciale potrebbe essere notevole, soprattutto per la Cina. Capital Economics questa settimana ha stimato che un aumento delle tariffe del 60% e un'applicazione più severa delle stesse potrebbe tagliare fino allo 0,7% del PIL cinese.

Marey di Rabobank ha affermato che le probabili ritorsioni all'estero contro una tariffa universale, insieme alle successive escalation dei titoli, potrebbero alla fine colpire anche la produzione e l'occupazione degli Stati Uniti.

Nessuno dubita che questa sarà un'elezione ad alta posta in gioco su una miriade di fronti. Tuttavia, qualsiasi prospettiva di alleggerimento dell'inflazione derivante da un cambio di potere potrebbe rivelarsi molto lontana dal bersaglio.

Le opinioni espresse qui sono quelle dell'autore, editorialista di Reuters.