La Cina ha reagito con cautela questa settimana quando la Russia e la Corea del Nord hanno approfondito i loro legami e hanno giurato di resistere all'Occidente guidato dagli Stati Uniti, con Pechino che ha evitato qualsiasi accordo trilaterale che potrebbe complicare le sue relazioni con altri Paesi.

Mercoledì, Pechino ha assistito in disparte alla condivisione da parte del leader nordcoreano Kim Jong Un dei suoi "pensieri più intimi" con il Presidente russo Vladimir Putin in visita a Pyongyang.

Il portavoce del Ministero degli Affari Esteri cinese, Lin Jian, in un briefing di martedì ha detto solo che il vertice era uno scambio bilaterale tra Russia e Corea del Nord, ma non ha approfondito.

"La Cina ha alcune riserve riguardo all'approfondimento della cooperazione militare della Corea del Nord con la Russia, che potrebbe minare il quasi monopolio di influenza geopolitica di Pechino su Pyongyang", ha detto Tong Zhao del Carnegie Endowment for International Peace.

"La Cina è anche attenta a non creare la percezione di un'alleanza di fatto tra Pechino, Mosca e Pyongyang, in quanto ciò non sarebbe utile alla Cina per mantenere la cooperazione pratica con i Paesi occidentali chiave", ha detto Zhao.

Da quando la Corea del Nord ha allentato i controlli di frontiera anti-pandemia lo scorso anno, gli scambi commerciali con la Cina sono ripresi, ma l'impegno politico di Kim è stato dominato dalla Russia.

Kim ha fatto il suo primo - e finora unico - viaggio post-pandemia in Russia per incontrare Putin l'anno scorso, e Putin è il primo leader mondiale a visitare il Nord isolato politicamente ed economicamente dalla riapertura dei confini.

La Russia ha anche compiuto il passo senza precedenti di utilizzare missili balistici di fabbricazione nordcoreana, vietati dalle risoluzioni del Consiglio di Sicurezza delle Nazioni Unite, per colpire obiettivi in Ucraina, secondo i funzionari statunitensi e alleati e gli osservatori delle sanzioni delle Nazioni Unite.

La Cina ha proclamato un rapporto "senza limiti" con la Russia pochi giorni prima che Mosca lanciasse la sua invasione dell'Ucraina nel febbraio 2022, ma Pechino ha finora evitato di fornire armi e munizioni per lo sforzo bellico.

La Cina si è unita alla Russia nel bloccare nuove sanzioni sulla Corea del Nord al Consiglio di Sicurezza, ma si è astenuta quando Mosca ha posto il veto all'estensione di un gruppo di monitoraggio dell'applicazione delle sanzioni.

Un funzionario del governo sudcoreano, parlando in condizione di anonimato, ha detto che sembra esserci tensione tra Pechino e Pyongyang per le migliaia di lavoratori nordcoreani che rimangono in Cina in violazione delle risoluzioni delle Nazioni Unite.

'PREOCCUPAZIONI PIÙ IMPORTANTI'

La Cina è di gran lunga il principale partner commerciale della Corea del Nord e i due condividono un trattato di difesa reciproca che risale agli anni '60, l'unico trattato di questo tipo che entrambi i Paesi hanno con qualsiasi nazione.

È improbabile che questa relazione cambi, ma l'impegno di Kim con Putin e il loro comportamento imprevedibile creano nuova incertezza per la Cina, ha detto Yun Sun, direttore del Programma Cina presso lo Stimson Center di Washington.

"Finché non ci sarà uno sviluppo e una politica chiara che metta in discussione la posizione della Cina, direi che la Cina è disposta a stare in disparte e a vedere come vanno le cose", ha detto.

Per la Cina, legami più stretti tra Russia e Corea del Nord distraggono gli Stati Uniti, e questo non è necessariamente un male per Pechino, ha aggiunto Sun.

"La Cina deve solo fare attenzione a non porlo come un accordo trilaterale, che comporta troppe responsabilità", ha detto.

Sebbene la Cina si scontri sempre più spesso con Washington su questioni di politica estera e commerciale, è ben lontana dal paria internazionale che sono diventati la Russia e la Corea del Nord. Gli Stati Uniti e i suoi alleati, Giappone e Corea del Sud, sono stati in cima alla lista dei maggiori partner commerciali di Pechino lo scorso anno.

La Corea del Nord ha emesso un raro rimprovero pubblico alla Cina dopo che il Premier cinese Li Qiang ha discusso delle armi nucleari del Nord con i leader della Corea del Sud e del Giappone durante un vertice a maggio.

La visita di Putin al Nord ha coinciso con una visita di alti funzionari cinesi degli Esteri e della Difesa a Seul, mercoledì.

"La nostra parte ha espresso preoccupazione per la visita del Presidente russo Putin in Corea del Nord, prevista nello stesso giorno, e la Cina ha espresso la speranza che gli scambi tra la Russia e la Corea del Nord contribuiscano alla pace e alla stabilità nella regione", ha detto la Corea del Sud a proposito dei colloqui.

La Cina molto probabilmente si preoccuperebbe se la partnership della Corea del Nord con la Russia portasse a un comportamento provocatorio che rendesse la situazione regionale più difficile per Pechino, ha affermato Niklas Swanstrom, Direttore dell'Istituto per la Politica di Sicurezza e Sviluppo in Svezia.

"La Cina vuole fare commercio, ricostruire la sua economia; ha altre preoccupazioni più importanti", ha detto.