La città di 550.000 abitanti, a circa 1.200 km (750 miglia) a est di Mosca, è alle prese con un diluvio storico dopo che il terzo fiume più lungo d'Europa, l'Ural, ha rotto gli argini. Il rapido scioglimento della neve ha già costretto più di 120.000 persone ad evacuare gli Urali in Russia, Siberia e Kazakistan.

Si tratta della peggiore inondazione registrata in queste zone da quasi un secolo. Il fiume Ural, che attraversa Orenburg, è salito a 11,43 metri (37,5 piedi) venerdì, rispetto ai 10,87 metri (35,5 piedi) del giorno precedente.

Il sindaco Sergei Salmin ha definito la situazione "critica".

Le riprese dei droni hanno mostrato che gran parte della città si è trasformata in un vasto lago, punteggiato dai tetti delle case - almeno 12.000 delle quali sono state allagate - che spuntano sopra l'acqua marrone.

Per molti che vivono in case basse, non è possibile fare molto per salvare i propri beni.

"Tutti i mobili della mia casa si sono alzati di 50 cm (1,5 piedi)", ha detto a Reuters il residente locale Vyacheslav, seduto su un motoscafo al minimo e guardando alle sue spalle la sua casa di mattoni a due piani, parzialmente sommersa dall'acqua salmastra.

"A giudicare dai livelli dell'acqua, tutti i mobili, alcuni elettrodomestici e i materiali d'arredamento sono rovinati", ha detto. "Si tratta di una cifra colossale".

Un rifugio per animali locale si trova ad ospitare oltre 350 animali, un mix di randagi e di animali familiari abbandonati dai proprietari in fuga verso la terraferma.

"Siamo come l'Arca di Noè", ha detto a Reuters la direttrice del rifugio Yulia Babenko, con alle spalle file di gabbie di gatti.

Volontari di altre regioni russe hanno organizzato aiuti per gli animali, ma Babenko ha detto di aver ricevuto finora poca assistenza dalle autorità.

Le strade di un altro quartiere di Orenburg erano diventate fiumi in piena.

Le pompe dell'acqua scrosciavano fuori da una clinica medica ormai vuota, i cui mobili erano stati impilati in alto per rimanere asciutti.

La direttrice Svetlana Sudareva ha detto di aver cercato di prepararsi al disastro, dimettendo i pazienti, cancellando i prossimi appuntamenti e rimuovendo le attrezzature mediche fondamentali.

"Ci siamo mobilitati in tempo", ha detto. "Penso che tutto si riprenderà. E credo che anche noi, dopo le misure epidemiologiche, speriamo di riprenderci".