In campioni di latte crudo con elevate quantità di virus dell'influenza aviaria, piccole quantità di virus infettivo erano ancora rilevabili dopo il trattamento con un metodo di pastorizzazione standard, hanno detto i ricercatori venerdì.

I risultati riflettono condizioni sperimentali in laboratorio e non devono essere utilizzati per trarre conclusioni sulla sicurezza della fornitura di latte negli Stati Uniti, secondo gli autori dello studio del National Institute of Allergy and Infectious Diseases (NIAID) Rocky Mountain Laboratories del governo americano.

La ricerca è stata pubblicata sul New England Journal of Medicine.

Rispetto al latte crudo con virus fluttuante liberamente utilizzato nello studio, il latte crudo delle mucche infettate con l'influenza H5N1 potrebbe avere una composizione diversa o contenere il virus all'interno delle cellule, il che potrebbe avere un impatto sugli effetti del calore, hanno detto i ricercatori.

Le mucche da latte statunitensi sono state trovate infettate dall'influenza aviaria a marzo. La Food and Drug Administration statunitense ha esaminato campioni di latte pastorizzato al dettaglio e ha stimato che un quinto della fornitura di latte statunitense conteneva filamenti di virus. L'agenzia ha dichiarato che il latte pastorizzato è sicuro da bere.

Il virus utilizzato negli esperimenti era stato isolato dai polmoni di un leone di montagna morto, mescolato con campioni di latte vaccino crudo non pastorizzato e trattato termicamente a 63 gradi C (145,4 gradi F) e 72 gradi C (161,6 gradi F) per diversi periodi di tempo.

Dopo il trattamento a 72 gradi C per 20 secondi, cinque secondi in più rispetto allo standard industriale per la pastorizzazione a quella temperatura, sono state rilevate piccolissime quantità di virus infettivo in uno dei tre campioni, secondo lo studio.

Questo risultato indica la possibilità che una quantità relativamente piccola ma rilevabile di virus H5N1 rimanga infettiva nel latte dopo 15 secondi a 72 gradi C, se i livelli iniziali di virus sono sufficientemente elevati", notano gli autori.

Entro 2,5 minuti, il trattamento a 63 gradi C ha causato una marcata diminuzione dei livelli di virus H5N1 infettivo, indicando che la pastorizzazione industriale standard di 30 minuti a quella temperatura eliminerebbe il virus infettivo, hanno detto i ricercatori.

I ricercatori hanno detto che le loro condizioni sperimentali non sono identiche ai processi di pastorizzazione industriale su larga scala per il latte crudo e che i loro risultati devono essere replicati con la misurazione diretta del latte infetto nelle apparecchiature di pastorizzazione commerciali.

Non è ancora noto se l'ingestione del virus H5N1 attivo nel latte possa causare malattie nelle persone, hanno aggiunto i ricercatori. (Servizio di Nancy Lapid; redazione di Will Dunham)