La belga Nyrstar sta riattivando la fonderia di zinco di Budel, nei Paesi Bassi, dopo un periodo di quattro mesi di cura e manutenzione.

L'azienda, controllata dalla società commerciale globale Trafigura, ha dichiarato che il miglioramento delle condizioni di mercato e il ripristino di un programma olandese di assistenza ai costi energetici consentiranno all'impianto di riavviarsi alla fine di questo mese, anche se non alla piena capacità annuale di 315.000 tonnellate metriche.

Si tratta del secondo smelter europeo che esce dall'assistenza e dalla manutenzione quest'anno, dopo che Glencore ha riavviato il suo smelter di Nordenham, da 165.000 tonnellate all'anno, in Germania, a febbraio.

Il mercato dello zinco sembra aver preso la notizia con filosofia. Il metallo a tre mesi del London Metal Exchange (LME) ha toccato un massimo di 13 mesi a 2.974 dollari per tonnellata martedì. Attualmente è scambiato appena al di sotto di quel livello, a 2.880 dollari.

Lo zinco è sostenuto dal più ampio flusso di investimenti nel settore dei metalli di base. Ma anche la narrativa sullo zinco è cambiata e l'attenzione si è spostata dai vincoli delle fonderie ai problemi di approvvigionamento delle miniere.

MERCATO PIÙ STRETTO DEL PREVISTO

Le spese di trattamento delle fonderie sono crollate quest'anno, segnalando una stretta sulla disponibilità di concentrati estratti.

I termini di riferimento di quest'anno sono stati fissati a 165 dollari per tonnellata, in calo rispetto ai 274 dollari del 2023. Questo sembra già generoso per le fonderie. I termini spot per le consegne delle importazioni cinesi sono crollati a 30-50 dollari, i più bassi dal 2018, secondo l'agenzia di rilevazione dei prezzi Fastmarkets.

Questo è il culmine di due anni di calo della produzione mineraria. La produzione mineraria globale si è ridotta del 2,3% nel 2022 e di un altro 1,2% nel 2023, secondo l'International Lead and Zinc Study Group (ILZSG).

Secondo le ultime previsioni del Gruppo, l'offerta delle miniere migliorerà quest'anno, ma solo di un marginale 0,7% e in gran parte grazie all'avvio della miniera Kipushi da 250.000 tonnellate all'anno nella Repubblica Democratica del Congo.

L'offerta limitata di materie prime agirà da freno alla crescita della produzione raffinata quest'anno, secondo l'ILZSG, che ora prevede che l'offerta di metallo crescerà solo dello 0,6% quest'anno, rispetto alla previsione di crescita del 3,3% dell'ultima riunione del Gruppo in ottobre.

Il brusco declassamento della produzione globale spiega perché l'ILZSG ha ridotto il surplus di offerta previsto per il 2024 da un eccesso di 367.000 tonnellate a un molto più marginale 56.000 tonnellate.

Il ripensamento dell'ILZSG sull'offerta delle miniere e il netto taglio dell'eccedenza prevista rispecchiano le ultime previsioni dell'organizzazione sorella International Copper Study Group.

Tuttavia, c'è una differenza chiave tra i due metalli.

IL PREZZO È GIUSTO

I problemi di approvvigionamento delle miniere di rame sono stati in gran parte dovuti a vincoli operativi o, nel caso della miniera Cobre Panama chiusa, a un mandato della Corte Suprema.

La maggior parte delle miniere di zinco che hanno chiuso i battenti nell'ultimo anno circa, lo hanno fatto in gran parte a causa del prezzo.

Il prezzo dello zinco LME è crollato dal massimo storico di 4.896 dollari per tonnellata nel marzo 2022 al minimo di 2.215 dollari nel maggio 2023, lasciando dietro di sé una scia di vittime del prezzo.

Tuttavia, il recente rally significa che i prezzi sono ora scambiati a circa 400 dollari per tonnellata al di sopra del 90° percentile del costo di produzione, secondo gli analisti di Citi.

Ogni miniera ha una configurazione di costi unica e per alcune il prezzo da solo potrebbe non essere sufficiente, ma più il prezzo viaggia in alto, maggiore è il potenziale di riavvio.

Il produttore svedese Boliden, ad esempio, sta negoziando con i sindacati della sua miniera di Tara in Irlanda un nuovo contratto che aprirebbe la strada alla ripresa delle attività dopo un anno di inattività.

I risultati di uno scrutinio dei membri del sindacato sono previsti per venerdì, secondo le fonti giornalistiche locali.

Il prezzo ha già votato.

PAESAGGIO FLUIDO

ILZSG stima che la produzione europea delle miniere di zinco sia diminuita del 6,2% nel 2023 e prevede un ulteriore calo del 7,9% quest'anno a causa della chiusura di Tara e della miniera di Aljustrel in Portogallo.

Se Boliden otterrà il suo accordo sindacale a Tara, la situazione cambierà, così come il riavvio delle fonderie Budel e Nordenham cambierà le dinamiche dei metalli raffinati, in particolare in Europa.

I fondamentali dello zinco sono attualmente molto fluidi.

Così come il posizionamento dei fondi sul mercato di Londra.

I fondi di investimento erano collettivamente corti di zinco fino a febbraio, quando il prezzo LME era ancora inferiore a 2.500 dollari per tonnellata.

Alla chiusura della scorsa settimana, erano lunghi netti per un totale di 27.036 contratti. Le posizioni lunghe definitive di 59.391 contratti sono le più alte dal giugno 2022.

Il posizionamento rialzista degli investitori è ancora modesto rispetto ad altri metalli di base come il rame, che ha credenziali di transizione energetica più forti.

È anche probabile che sia più volatile, semplicemente perché il panorama fondamentale dello zinco sta cambiando così rapidamente.

Le opinioni espresse qui sono quelle dell'autore, editorialista di Reuters.