Quando si guarda alle materie prime utilizzate per produrre acciaio, il minerale di ferro raccoglie la maggior parte dei titoli, dato il suo forte legame con la salute percepita dell'economia cinese.

Ma anche il carbone metallurgico è un input fondamentale e questo combustibile è stato silenziosamente un top performer nello spazio delle commodity energetiche negli ultimi mesi.

L'Australia domina il mercato marittimo del carbone metallurgico, rappresentando più della metà dei volumi globali e circa tre volte le spedizioni dell'esportatore più importante, gli Stati Uniti.

Il prezzo del carbone metallurgico australiano, noto anche come carbone da coke, sulla Borsa di Singapore ha chiuso a 315 dollari la tonnellata metrica mercoledì.

I contratti, che sono legati al prezzo franco a bordo in Australia, sono aumentati del 40,3% dal minimo del 2023 di 224,50 dollari la tonnellata del 6 luglio.

Al contrario, il carbone termico australiano di alta qualità è aumentato solo dello 0,5% rispetto al suo minimo del 2023, mentre il petrolio Brent è salito del 13,4% rispetto al suo minimo di dicembre e il gas naturale liquefatto spot è sceso del 2,2% rispetto al minimo del 2023.

Sebbene il prezzo sia ben al di sotto del record di 635 dollari alla tonnellata raggiunto nel marzo 2022, in seguito ai timori per le forniture globali dopo l'invasione dell'Ucraina da parte della Russia nel febbraio di quell'anno, è ancora ben al di sopra dell'ampia fascia di 100-250 dollari che ha prevalso dal 2018 alla metà del 2021.

A differenza del minerale di ferro, dominato dalla Cina che assorbe oltre il 70% dei volumi globali via mare, il carbone da coke è un mercato più uniforme, con centri di domanda sia nei Paesi sviluppati dell'Asia settentrionale che nei Paesi in via di sviluppo dell'Asia meridionale.

È probabile che gran parte dell'aumento dei prezzi del carbone da coke negli ultimi anni sia dovuto all'incremento della domanda da parte dell'India, che ha visto aumentare le importazioni da 53,32 milioni di tonnellate nel 2020 a 70,49 milioni nel 2023, secondo i dati compilati dagli analisti di materie prime Kpler.

L'Australia rimane il principale fornitore dell'India, con importazioni nel 2023 pari a 41,0 milioni di tonnellate, in leggero calo rispetto ai 43,22 milioni dell'anno precedente.

Vale la pena notare che l'India si è rivolta al carbone da coke russo dopo la guerra di Mosca contro l'Ucraina, accaparrandosi carichi scontati che non possono più andare in Europa a causa delle sanzioni contro la Russia.

Le importazioni indiane di carbone metallurgico russo sono salite a 11,76 milioni di tonnellate nel 2023, quasi il doppio rispetto ai 6,07 milioni dell'anno precedente e quattro volte i 2,63 milioni del 2021.

Anche le importazioni cinesi di carbone da coke via mare sono aumentate nel 2023, raggiungendo 36,8 milioni di tonnellate, rispetto ai 27,05 milioni dell'anno precedente.

Ciò riflette in gran parte il ritorno del carbone australiano in Cina, dopo che Pechino ha revocato il divieto informale imposto nel 2020 in seguito a una serie di controversie politiche con Canberra.

AUSTRALIA RECORD

Le esportazioni australiane di carbone da coke hanno registrato una tendenza al ribasso negli ultimi anni, in gran parte a causa delle interruzioni delle forniture causate dal maltempo nel principale Stato produttore del Queensland.

Tuttavia, sono rimbalzate a febbraio, con i dati Kpler che mostrano spedizioni di 17,86 milioni di tonnellate, il secondo più alto record dopo i 18,65 milioni di giugno 2019.

La forza non è stata realmente una storia di Cina o India, con il Giappone che ha guidato la crescita delle importazioni a febbraio, con Kpler che ha valutato gli arrivi ad un massimo di tre mesi di 4,56 milioni di tonnellate, di cui l'Australia ha fornito 3,86 milioni.

Anche la Corea del Sud ha registrato un aumento delle importazioni a febbraio, con arrivi di 3,45 milioni di tonnellate, il massimo da novembre 2021, secondo Kpler.

Il quadro generale che emerge per il carbone da coke via mare è quello di una ripresa della domanda in Asia, con i dati di Kpler che mostrano che le importazioni della regione sono aumentate per il terzo mese consecutivo a febbraio, raggiungendo probabilmente 19,8 milioni di tonnellate, rispetto ai 19,46 milioni di gennaio e il mese migliore da ottobre.

Le prospettive a lungo termine sono più sfumate, visti gli sforzi per ridurre le emissioni di carbonio nel settore dell'acciaio.

Il Gruppo BHP, il maggiore trasportatore di carbone metallurgico al mondo, ritiene che il mercato abbia ancora decenni di vita, poiché le alternative all'utilizzo del carbone per la produzione di acciaio non sono competitive in termini di costi o è improbabile che emergano in scala per decenni.

Tuttavia, nella presentazione dei risultati di questa settimana, l'azienda ha anche avvertito che gli investimenti in nuove miniere sono meno attraenti, soprattutto nel Queensland, dove il governo statale ha imposto royalties nettamente più alte nel luglio 2022.

Sebbene sia prevedibile che un'azienda inveisca contro l'aumento delle tasse, il trucco per BHP è quello di investire per mantenere la produzione abbastanza alta da soddisfare la domanda, ma abbastanza bassa da mantenere anche i prezzi forti, ma non così bassa da indurre il governo del Queensland a mettere in atto la sua minaccia di privare l'azienda delle licenze minerarie nel caso in cui non investisse a sufficienza.

Le opinioni espresse qui sono quelle dell'autore, editorialista di Reuters.